Incendie de bateau en Californie: le concept était un «piège à feu», selon les experts

Une journée de plongée au large de l'île de Santa Cruz s'est terminée comme un nombre incalculable d'autres à bord du Conception, avec des dizaines de plongeurs endormis dans des couchettes bien agencées qui ne faisaient que remplir le ventre de ce bateau de 25 mètres.

Comme toujours, il y avait deux voies de sortie en cas d'urgence: monter un escalier courbe à l'avant de la cabine ou passer par une trappe de secours au plafond surmontant des couchettes à l'arrière.

À l'aube de la fête du Travail, lorsque le navire à coque de bois âgé de 38 ans a été dévoré par les flammes, personne sous le pont ne l'a réussi à sortir de l'une ou l'autre des sorties. Les seuls survivants étaient cinq membres d'équipage qui se trouvaient dans la timonerie et qui ont réussi à
 sauter dans l'eau puis sur un dériveur.

Maintenant, alors que les enquêteurs recherchent la cause de l'incendie qui a tué tout le monde dans la chambre avec lits superposés – un membre d'équipage et les 33 passagers – des questions se posent sur la conception de la Conception et ses voies d'évacuation d'urgence.

Selon divers comptes rendus, la conception du bateau et la configuration de ses dortoirs étaient conformes aux normes fédérales et sont très appréciées des opérateurs californiens de plongée de nuit et de sortie de pêche.
navires.

À l'instar d'autres bateaux de commerce, le Conception était soumis à des inspections annuelles par la Garde côtière, plus récemment en février, lorsqu'il a été certifié conforme à toutes les réglementations.

Toutefois, ce n’est pas parce qu’il a été approuvé par la Garde côtière que la conception était aussi sûre qu’elle pourrait être, d’après des experts en conception et en sécurité de la marine qui ont fait part de leurs préoccupations concernant le placement des issues de secours depuis la chambre avec lits superposés.

John McDevitt, ancien chef adjoint des pompiers de Pennsylvanie, est un arpenteur marin agréé et président du conseil de la National Fire Protection Assn. comité sur la protection contre l'incendie des bateaux de plaisance et de commerce, appelé la Conception «un piège à incendie conforme».

«Ce qui me dérange, c'est que le navire a été inspecté par un garde-côte au cours des 12 derniers mois», a déclaré McDevitt, qui estime que la conception des issues de secours pose problème. "Ce bateau a été contrôlé par la Garde côtière pendant presque 40 ans."

Le Conception était l’un des trois bateaux de plongée «vivants à bord» exploités par Truth Aquatics Inc., opérant dans le port de Santa Barbara, qui est en activité depuis 1974 et appartient maintenant à Glenn Fritzler. Il a refusé les demandes d’interview du Times, mais a défendu les actions de ses membres d’équipage en tentant de sauver les passagers condamnés.

Fritzler a déclaré dans un communiqué qu'il travaillait avec les enquêteurs du National Transportation Safety Board et qu'il était "déterminé à trouver des réponses précises le plus rapidement possible". Il a également déclaré que sa famille et lui-même étaient "complètement écrasés" par l'accident.

«Ma famille et moi parlons aujourd'hui avec un cœur extrêmement lourd», a-t-il déclaré. «Aucun mot ne soulagera la douleur ressentie par les êtres chers. Nous adressons nos plus sincères condoléances à tous ceux qui sont impliqués dans cette horrible tragédie. "

La Conception a été construite à Long Beach en 1981, par son propriétaire initial et par le fondateur à la retraite de la société, Roy Hauser, spécialement pour les séjours de plongée de plusieurs jours.

«J'ai conçu la configuration complète du navire», a déclaré Hauser. «Je l'ai dessiné un pouce de pouce et l'ai ensuite confié à un architecte de la marine. Ils ont préparé les derniers documents de la Garde côtière, si vous voulez. Glenn a tous les plans et ils portent tous la mention "approuvé". Tout ce que vous faites doit être approuvé par la Garde côtière. "

Hauser a déclaré que Fritzler avait maintenu le bateau dans un état «impeccable» et avait défendu ses caractéristiques de conception comme «absolument» sûres. Il a noté que bon nombre de ses caractéristiques sont communes aux bateaux de plongée et de pêche californiens, affirmation soutenue par d’autres acteurs du secteur.

Ken Kurtis, ancien plongeur et instructeur californien dont la compagnie Reef Seekers Dive Co. organise des voyages depuis 1988, a déclaré qu’il avait participé plusieurs fois à la Conception.

Il a décrit sa conception à trois niveaux comme très semblable à d'autres bateaux de ce type: des cabines sous le pont, un pont principal qui comprend une cuisine couverte vers l'avant avec une zone de plongée en plein air à l'arrière et une timonerie avec les commandes du capitaine à la Haut.

Kurtis a déclaré qu'il n'y avait rien d'extraordinaire à propos de la combinaison des couchettes à double et à trois empilements du bateau de 75 pieds, ou de sa limite de 46 passagers – le nombre était de 12 en dessous de cette capacité lorsque l'incendie s'est déclaré.

"La charge des passagers varie en fonction de la taille du navire", a-t-il déclaré. «Ils avaient sur celui-ci 33 passagers. C’est un numéro normal pour un bateau de plongée. La plupart des gros bateaux de plongée ont entre 30 et 35 ans et sont tous conçus de la même manière, avec les couchettes en bas, l’office et le salon au milieu et la timonerie au-dessus. ”

Chris Barry, président du comité technique et de recherche sur les petites embarcations de la Society of Naval Architects and Marine Engineers, a convenu que la structure de la conception et les dortoirs étroits n’étaient pas inhabituels.

Certains plongeurs californiens ont qualifié cette configuration populaire d’excursion de type «bateau à bestiaux», en raison de l’espace restreint et du manque de cabines et d’autres commodités de la cabine.

"Les gens qui sont sur ces bateaux de plongée ne font que s'écraser en dessous", a déclaré Barry. «Ce ne sont pas des cabines de luxe. Tout ce qu’ils veulent, c’est dormir et s’endormir – ils n’ont pas besoin de beaucoup de luxe et il ya évidemment un compromis à faire entre la quantité d’espace par personne et le coût. "

Les quartiers surpeuplés peuvent «paraître un peu difficiles», mais ils sont «absolument légaux», a-t-il déclaré, notant que les marins
 sur la Garde côtière, les couteaux dorment aussi dans des couchettes à trois hauteurs.

"Le bateau n’a rien d’inhabituel", at-il déclaré.

Le fait qu'aucun passager sous le pont ne s'est échappé
  a attiré l’attention sur les sorties des chambres avec lits superposés. Les escaliers dans les dortoirs menaient à la cuisine. La trappe d'évacuation au-dessus des lits superposés à l'arrière de la pièce donnait sur une salle à manger adjacente à la cuisine et située à
 pont de plongée en plein air.

Les autorités ont indiqué que le feu bloquait les deux issues.

«Je crains vraiment que les passagers ne puissent évacuer lors d’un incendie», membre du conseil d’administration du NTSB
Jennifer Homendy a déclaré au Times cette semaine.

Homendy a déclaré qu'elle avait été "surprise" par la taille et l'emplacement de la trappe de secours lorsqu'elle avait visité le vaisseau soeur de la Conception, le Vision, au design presque identique.

«Vous devez gravir une échelle et traverser la couchette du haut, puis pousser une porte en bois vers le haut», a-t-elle déclaré. «C'était un espace restreint. … Cela m'a surpris de constater à quel point il était petit et difficile d'accès. ”

Le navire semble respecter les réglementations fédérales en vigueur, qui exigent que des navires tels que le Conception aient «au moins deux moyens de s’enfuir», notamment des escaliers et des écoutilles de secours.

«Les deux moyens d'évacuation requis doivent être largement séparés et, si possible, situés aux extrémités opposées de l'espace afin de minimiser la possibilité qu'un incident bloque les deux évasions», indique le règlement, notant également que les sorties doivent être «suffisantes pour une évacuation rapide une situation d'urgence."

Il n’est pas clair si les passagers ont déjà eu la chance de tenter de s’échapper. Comté de Santa Barbara
 Le shérif Bill Brown, qui est également coroner, a déclaré que l'inhalation de fumée était la cause probable du décès.

Cependant, McDevitt, l'inspecteur maritime qui est également un capitaine certifié par la Garde côtière, a déclaré que la conception du bateau était défectueuse. Il a demandé pourquoi les deux points de sortie – la cage d'escalier et la trappe – avaient déposé des passagers dans la cuisine et la salle à manger adjacente.

"Lorsque vous placez deux sorties dans le même espace commun, vous ne fournissez pas deux moyens d'évacuation – il n'en reste qu'un", a-t-il déclaré. "Vous sortez dans la cuisine et les espaces communs."

Il a déclaré que, quelles que soient les normes minimales, le volume de passagers semblait demander davantage de passages.

McDevitt a suggéré d'ajouter «une autre écoutille, et peut-être une plus grande», mais a noté que les options seraient limitées sur un bateau de cet âge.

"Vous ne voulez pas rendre un bateau moins navigable, vous ne pouvez donc pas mettre les écoutilles à côté", a-t-il déclaré. «S'ils construisent ce bateau aujourd'hui, ils pourraient faire plus…. Lorsque vous placez des gens dans ce cachot, il faut que ce soit étanche. "

Paul Kamen, architecte médico-légal et ingénieur en mécanique basé à Berkeley, a déclaré qu'il pensait que la taille de la trappe d'évacuation d'environ 2 pieds carrés était adéquate, mais il a également mis en doute le fait de placer les deux points de sortie dans la cuisine et dans la salle à manger voisine.

"Les zones communes de tir sont la cuisine ou la salle des machines, il y a donc toujours un (autre)
 sortie de secours. Quoi que l'on soit en feu, vous sortez de l'autre côté », a-t-il déclaré. "Le problème ici est que les deux voies d'évacuation ont traversé la galère et vous avez perdu cette redondance lorsque la galère est en flammes."

Kamen n'avait aucun problème avec la capacité en passagers du bateau, admettant que de nombreux plongeurs «penseraient que c'est cool de se retrouver dans un tel environnement – c'est un lien avec les traditions de la mer d'être dans un lit superposé triple avec 30 autres personnes . "

Il s’est dit plus intrigué par la croissance rapide de l’incendie.

"Le grand mystère est la raison pour laquelle le feu s'est propagé si loin et si vite", a déclaré Kamen. "Je ne pense pas que le mobilier en bois dans la cabine passagers l'explique vraiment."

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