Quand les poissons ont-ils appris à marcher? L'Antarctique pourrait retenir la réponse

Se rendre compte Neil Shubin s'apprête à se rendre dans les montagnes de l'Antarctique, quand et comment les poissons antiques ont rampé pour la première fois de l'océan à la terre. Laissant sa famille et ses amis pour les vacances à venir, lui et une équipe de cinq autres scientifiques et un guide de montagne camperont au pied d'une chaîne de montagnes isolée qui était un delta de rivière tropicale il y a environ 385 millions d'années.

À l'aide de cordes et de matériel d'escalade, les scientifiques examineront des falaises et des lignes de crêtes à la recherche de fossiles contenant les plus anciens tétrapodes, ou animaux à quatre membres. Il s’agit de la dernière expédition d’une carrière dans la chasse aux fossiles qui a conduit Shubin dans des lieux aussi disparates que l’Éthiopie, la Virginie occidentale et les deux pôles. Pour mieux comprendre le développement des poissons en animaux terrestres, il doit localiser des fossiles lui indiquant la vitesse et la direction de l'évolution.

«Nous cherchons à trouver des intermédiaires entre l'eau et la terre», a déclaré Shubin, paléontologue des vertébrés à l'Université de Chicago. "Pour faire cela, nous devons trouver des roches qui sont du bon type, du bon âge et qui sont exposées."

Les fossiles qu'il espère trouver sont préservés dans des dépôts sédimentaires qui existent à plusieurs endroits dans le monde, mais ce qui rend l'Antarctique spécial pour les chasseurs de fossiles, c'est le fait qu'il n'y a pas de pluie ou de neige pour les éroder.

Après la mort des poissons, il y a des millions d'années, ils étaient recouverts de couches de limon et de boue dans le delta du fleuve. Au fil du temps, cette boue s'est transformée en roche et les os se sont fossilisés. Les fossiles font maintenant partie des montagnes transantarctiques, une crête épineuse de 3 000 km qui divise l’Antarctique est et ouest et qui est parsemée de crevasses profondes et de glaciers traîtres. Les mêmes conditions sèches et froides qui rendent la vie impossible à presque toutes les formes de vie actuelles (à l'exception des algues microscopiques ou des bactéries) dans ces montagnes aident à préserver les fossiles pendant des millions d'années.

L'expédition est plus qu'un voyage de camping. La semaine prochaine, Shubin quittera son domicile de Chicago pour se rendre à Christchurch, en Nouvelle-Zélande, puis pour se rendre à McMurdo Station, la principale base américaine en Antarctique. Après quelques vols de reconnaissance, Shubin et six autres personnes embarqueront à bord d'un avion Twin Otter équipé de skis pour un voyage de deux heures au glacier Deception. Après la mise en place du camp – une tente par personne, plus une cuisine séparée et des tentes de travail – l'équipe se séparera chaque jour pour couvrir davantage de terrain, explique Shubin. «Nous allons passer chaque jour à camper sur la glace, mais à grimper dans les montagnes et à la recherche d'os exposés à la surface», dit-il.

Shubin affirme que comprendre l’origine des poissons qui se promènent n’est qu’une des nombreuses questions auxquelles il espère répondre. Les roches antarctiques datant de la période dévonienne de 380 à 390 millions d’années représentent un moment clé de l’histoire de la Terre lorsque les poissons et les requins régnaient sur la planète. «Presque tout ce que nous trouvons nouveau sera intéressant et nous expliquera comment ces événements se sont produits», déclare Shubin. «Comment sont nés les requins? Comment sont apparus les squelettes? Comment sont nés nos plus proches parents des poissons? Comment étaient les environnements lorsque les poissons ont évolué pour marcher sur la terre ferme? Ces roches sont parfaites pour répondre à ce genre de questions.

Le géologue de Princeton, Adam Maloof, a passé des semaines à explorer des images satellites de la région afin de trouver ces roches dévoniennes. La couleur, la texture et la teneur en minéraux des formations de surface donnent des indications sur la formation des roches et sur leur époque. «Nous devons rassembler ce à quoi ressemblait l’environnement et très probablement comment il permettrait de préserver les fossiles que nous recherchons», a déclaré Maloof.

Une équipe de paléontologues de Nouvelle-Zélande et d'Australie s'est rendue dans la même région il y a une décennie, mais ne s'est arrêtée qu'une journée avant de partir. C'est une des raisons pour lesquelles Maloof et Shubin pensent que leur site de terrain pourrait fournir une mine de nouvelles découvertes de fossiles.

Maloof fournit à Shubin et à un autre paléontologue, Ted Daeschler de l’Université Drexel, la feuille de route pour la chasse aux fossiles. Mais il a aussi son propre champ d'investigation scientifique. «Certaines des questions pour moi sont de savoir si les poissons venaient sur la terre ferme pour échapper à la prédation, manger des plantes ou pour échapper au climat océanique pour un climat plus habitable sur terre», a-t-il déclaré. "La première ligne de réponses qui nous rapprochera est une étude de l'environnement dans lequel ces choses vivaient."

Au cours des deux dernières décennies, Shubin a eu beaucoup de chance de trouver d'étranges créatures dans des endroits reculés. En 2004, Shubin et d’autres ont découvert Tiktaalik, un demi-poisson et un demi-amphibien vieux de 375 millions d’années, situé dans la partie arctique de l’île Ellsmere, au Canada. En 2016, il faisait partie d'un groupe qui a découvert le crâne fossile d'une salamandre géante qui vivait il y a 208 millions d'années sur la côte est du Groenland. Il ya deux hivers, Shubin et Maloof ont tous deux campé dans les Dry Valleys de l’Antarctique, le seul endroit du continent à ne pas être recouvert de glace. Les chercheurs ont découvert plusieurs centaines de fossiles, notamment des crânes de cousins ​​de l'évolution de Tiktaalik, également connus sous le nom de "Fishapod".

Pour l'expédition de cet hiver, le jackpot serait une nouvelle créature poisson dotée de bras et de jambes. "Ce serait un sonneur", a déclaré Shubin.

En tant que chercheurs sur le terrain, Shubin et Maloof passent beaucoup de temps à l’extérieur. Mais l'Antarctique est un tout autre niveau de difficultés. Les températures moyennes d'environ 10 à 20 degrés au-dessous de zéro Fahrenheit. Des vents catabatiques, ou en aval, commencent parfois à souffler de la couche de glace de haute altitude au milieu du continent antarctique jusqu'à la côte, à une distance de 60 à 80 milles à l'heure. Cela peut arrêter de travailler pendant des jours.

Lorsque cela se produit, les scientifiques se cachent dans leurs tentes pour rester au chaud et occupés. Au cours de son dernier voyage en Antarctique, Maloof a déclaré qu'il avait cessé de lire son Kindle, la batterie continuant de mourir. «Mes bras étaient si froids que je le tenais, je devais faire des pompes dans mon sac de couchage avant d'aller au lit», dit Maloof. Pour sa part, Shubin se préparait pour l'expédition en gravissant les 16 marches de sa tour de Chicago, dix fois par jour, entrecoupées de journées de poids et de yoga. "Nous camperons à une altitude de 5 000 à 6 000 pieds, mais si vous ajoutez à cela le froid et le sec, il est bon de disposer d’une base de cardio."

Outre son équipement scientifique et son ordinateur portable, Shubin prépare également des décorations des fêtes et des ingrédients pour des gâteaux spéciaux. Étant donné le nombre de nuits que les chasseurs de fossiles passent loin de chez eux, il suggère que toute nouvelle découverte de tétrapodes puisse porter le nom de la femme du découvreur.


Plus de grandes histoires câblées

Quand les poissons ont-ils appris à marcher? L'Antarctique pourrait retenir la réponse
4.9 (98%) 32 votes
 

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *