Un plongeur capture la première photo de poisson à l'aide d'outils | Science

Tout en explorant la Grande Barrière de Corail en Australie, le plongeur professionnel Scott Gardner a entendu un craquement étrange et a nagé pour enquêter. Ce qu’il a trouvé, c’était un crapet à point noir (Choerodon schoenleinii) tenant une palourde dans sa bouche et la frappant contre un rocher. Bientôt, la coquille céda et le poisson engloutit le bivalve, recracha les fragments de coquille et disparut. Heureusement, Gardner avait un appareil photo à portée de main et a photographié ce qui semble être les premières photographies d'un poisson sauvage à l'aide d'un outil.

L'utilisation d'outils, considérée jadis comme la marque distinctive de l'intelligence humaine, a été identifiée chez une grande variété d'animaux au cours des dernières décennies. Bien que d’autres créatures n’aient rien de comparable à une scie circulaire ou à une machine à jus, les singes capucins choisissent des roches «marteau» d’un matériau et d’un poids appropriés pour fendre des graines, des fruits ou des noix sur de plus grosses roches «enclume» et en Nouvelle-Calédonie. les corbeaux sondent les branches avec de l'herbe, des brindilles et des bandes de feuilles pour extraire les insectes. Outre les primates et les oiseaux, de nombreux animaux, y compris les dauphins, les éléphants, les rats-taupes nus et même les poulpes, ont montré des formes de comportement.

Les poissons utilisant des outils ont été rares, cependant, en particulier dans la nature. Les archerfish ciblent des jets d'eau sur leurs proies terrestres, mais l'utilisation de cet outil est controversée. Il y a également eu une poignée de rapports faisant état de poissons fendant des proies à coquilles dures, comme des bivalves et des oursins, en les frappant sur des rochers ou du corail, mais il n'y a aucune preuve photographique ou vidéo à l'appui, selon Culum Brown, un écologiste du comportement à la Macquarie University de Sydney, en Australie, et co-auteur du présent article, à paraître dans un prochain numéro de Récifs coralliens.

Les poissons-défenses capturés devant la caméra étaient clairement très habiles dans leur tâche: "atterrir absolument avec des obus" avec la carapace, explique Brown. Une dispersion de coquilles broyées autour de son enclume suggère que Gardner ne soit pas tombé sur le poisson lors de son moment original de l'eureka. En fait, de nombreux amas de coquillages sont visibles autour du récif. Les poissons-crapaud à taches noires, membres de la famille des napoléons, sont des poissons-plats populaires. Il est donc surprenant que son comportement de broyage des coquilles reste inconnu, a déclaré Brown. "Mon sentiment est que lorsque nous allons le chercher et que nous le cherchons, cela deviendra commun."

"J'ai vraiment adoré ça", déclare l'éthiologiste Michael Kuba de l'université hébraïque de Jérusalem. L'année dernière, Kuba et deux de ses collègues ont documenté des raies sur les raies dans un laboratoire, formant des jets d'eau avec leur corps pour évacuer les aliments d'un tuyau. Mais les objets extérieurs solides tels que les roches sont plus difficiles à écarter en tant qu'outils que les jets d'eau, explique Kuba. Des exemples pris dans la nature permettent d'éviter de se demander si un comportement provoqué dans le laboratoire est "naturel".

La primatologue Elisabetta Visalberghi de l'Institut des sciences et technologies cognitives de Rome est moins convaincue. Visalberghi, qui a documenté les singes brandissant un marteau, adhère à une définition plus stricte de l'utilisation des outils, qui oblige l'animal à tenir ou à porter l'outil lui-même, dans ce cas la roche. «La forme d’utilisation des outils décrite (dans les poissons-défenses) est peu exigeante sur le plan cognitif et présente chez diverses espèces. Elle a souvent été qualifiée d’utilisation de proto-outils car l’objet utilisé pour ouvrir la coque est immobile, fixé au fond de la mer, et ne sont pas portables, contrairement aux outils de pierre utilisés pour casser les noix par les chimpanzés ou les singes capucins ", écrit-elle dans un courriel. Des mouettes larguant des mollusques sur des surfaces dures pour les fendre ou des rats de laboratoire poussant des leviers pour obtenir des récompenses rejoindraient tuskfish dans la catégorie des utilisateurs de proto-outils, mais pas de véritables outils.

Brown reconnaît que l'utilisation de l'outil est controversée. Mais il fait valoir qu'il n'est pas logique d'appliquer les mêmes règles au poisson qu'aux primates ou aux oiseaux. D'une part, les poissons n'ont rien d'autre que la bouche pour manipuler des outils et d'autre part, l'eau présente des limites physiques différentes de celles de l'air. "L'un des problèmes avec la définition actuelle de l'outil est qu'elle est totalement écrite pour les primates", dit-il. "Vous ne pouvez pas balancer efficacement un marteau sous l'eau."

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