Poisson sous vos pieds et autres solutions pour un port vital

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Je nage sous un trottoir. La dalle de béton en porte-à-faux qui se trouve à quelques mètres au-dessus de ma tête fait partie du quartier central du front de mer de Seattle, célèbre pour son marché de Pike Place et sa promenade touristique composée de chaufferies et de boutiques de souvenirs. Ce n’est pas votre trottoir moyen: il est recouvert de briques de verre translucides qui permettent à la lumière de frapper l’eau de mer. Comme beaucoup d’autres améliorations apportées à la digue de mer récemment reconstruite, il s’agit d’un acte d’éco-ingénierie visant à améliorer l’habitat marin dans les eaux de la baie Elliott, dans l’État de Washington.

Grâce aux briques de verre, je peux voir certaines des autres innovations du sous-sol. Le plus évident est ce qui se trouve juste devant moi: la face en béton de la digue elle-même, qui présente une texture pavée de pierres de rivière et des étagères inclinées qui favorisent la croissance des algues et des invertébrés. Au-dessous de moi, le fond marin a été construit avec des sacs en filet remplis de roches, appelés matelas marins; ils réduisent la profondeur de l'eau et rendent la zone de la digue plus accueillante pour les saumons juvéniles, qui sont programmés de manière évolutive pour préférer les eaux littorales peu profondes. Quant au trottoir qui laisse passer la lumière, il a pour but de stimuler la croissance des algues et de créer un passage plus attrayant pour les saumoneaux évitant l’ombre.

C’est la mi-septembre, encore techniquement l’été. Enfiler une combinaison étanche et un tuba dans les eaux polluées de la baie Elliott ne serait généralement pas mon premier choix pour les loisirs en mer, mais je côtoie deux biologistes de l'habitat de l'Université de Washington (UW) qui comptent des poissons et d'autres créatures marines à proximité digue pour voir ces améliorations en gros plan. Ils font tous partie de la nouvelle conception du front de mer central de 688 millions de dollars et, ensemble, ils contribuent à créer un habitat qui reproduit plus fidèlement le littoral naturel. Cela inclut les niches, les surfaces cachées, les ombres, la lumière du soleil et les micro-courants qui favorisent la croissance des organismes minuscules que les jeunes saumons se nourrissent – et les eaux moins profondes qui offrent aux poissons juvéniles une plus grande sécurité contre les prédateurs.

Bien que les améliorations puissent sembler modestes, ils ont fait de Seattle un pionnier dans une tendance à la hausse: les villes qui veulent avoir leur digue et leur vie marine.


Les digues existent depuis aussi longtemps que des villes ont été construites près de l'océan. Certaines des plus anciennes digues connues ont été construites à Byzance (plus tard Constantinople, aujourd'hui Istanbul) au deuxième siècle de notre ère. Il n’est peut-être pas nécessaire de construire des digues si les humains construisaient leur maison à une dizaine de kilomètres de la mer. Mais nous pas. Outre l'amour des vues sur le front de mer, l'un des facteurs les plus évidents de notre besoin de rassemblement sur la côte est notre utilisation des navires pour le commerce et le transport, ainsi que la nécessité d'une infrastructure pour les recevoir ainsi que leurs cargaisons.

Le trottoir transparent à Seattle en face du viaduc Alaskan Way, l'autoroute du secteur riverain en cours de déconstruction. Photo de Grant Callegari

«Regardez, maman!» A crié un garçon. «Les plongeurs!» Nous faisions de la plongée en apnée, mais le doigt pointé était le même que celui donné à tout mammifère nageant dans le port, quel que soit son équipement. Je me sentais comme un phoque commun.

Le garçon et sa famille – ainsi que de nombreuses autres personnes marchant le long du mur de mer – ont été choqués de voir des gens qui nageaient sur le rivage de la ville, parmi les débris fréquents de granulés de styromousse et de couvercles de gobelets Starbucks. Surtout, ils étaient ravis. Il en a été de même pour les amateurs de plage de Seattle qui souhaitaient poser des questions aux hommes-grenouilles en néoprène qu’ils voyaient émerger d’Elliott Bay.

Bien que je ne puisse pas mettre le doigt dessus à ce moment-là, ce qui me frappe maintenant à propos de ces interactions, c’est que la vue des humains qui nagent dans les eaux urbaines n’a peut-être pas besoin d’être aussi rare. Dans les villes côtières densément peuplées de centaines de milliers de personnes, les humains devraient être au moins aussi présents dans nos ports que, par exemple, les phoques.

Notre objectif plus ambitieux pour les rives urbaines devrait être de les concevoir, de les restaurer et de les nettoyer au point de constituer un habitat propice à la formation d'écureuils marins et de saumoneaux, ainsi qu'à l'homme, où toute personne désirant se sentir libre de plonger et du néoprène, plongez dans le mandrin et voyez ce qui se cache sous la surface.

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