Poisson 'bonbon' de la taille d'un snack explique un mystère de corail

Vous nagez sur un récif de corail. Que vois-tu? La plupart des gens répondront: le poisson. Sur un récif de corail, les poissons sont gros, abondants, colorés et impossibles à rater. Les eaux autour des récifs coralliens doivent être incroyablement riches pour supporter une telle abondance de vie, non? Mais ce n'est pas du tout le cas. Cette contradiction est un puzzle écologique de longue date appelé paradoxe de Darwin.

Dans les années 1830, Darwin se demandait comment les récifs coralliens, si riches en vie, pouvaient prospérer dans des régions apparemment stériles du Pacifique tropical. Bien que Darwin ne puisse pas réellement mesurer les éléments nutritifs dans l’eau, il avait raison quant à la stérilité apparente. Il n’ya presque pas de nutriments détectables dans l’eau autour des récifs coralliens, c’est pourquoi elle est si claire et si bleue. C’est tout un contraste avec la soupe verte qui caractérise les eaux côtières estivales de la Colombie-Britannique ou de la Nouvelle-Écosse. Là-bas, une abondance d'éléments nutritifs alimente la croissance de petites plantes, appelées phytoplancton, au bas de la chaîne alimentaire marine.

Il est clair que les eaux tropicales entourant les récifs coralliens doivent puiser dans une source d’énergie inédite. Les scientifiques savent maintenant que certains éléments nutritifs arrivent des terres voisines sur les récifs coralliens via l'érosion des roches, le guano des oiseaux de mer et, de plus en plus, les activités humaines, pour être rapidement assimilés par le phytoplancton retenu autour des récifs.

Petites bouchées

Ce phénomène, appelé Island Mass Effect, est répandu près des îles et des atolls du monde entier. Cependant, notre nouvelle étude révèle que les assiettes de poissons de récif pour le petit-déjeuner, le déjeuner et le dîner sont également remplies par une autre source de nourriture improbable et presque universellement négligée qui rend ces nutriments disponibles: les poissons minuscules.

De minuscules poissons camouflés vivant au fond (cryptobenthiques) ne ressemblent à rien d’écrivant. Quiconque nageant avec tuba ou plongeant sur un récif ne les verra pas plus que de brefs éclairs à peine perceptibles de rouge, blanc, noir, orange, jaune, vert ou violet alors que le poisson se traîne avec frénésie pour se mettre à l’abri dans les recoins du recif.

L'étude montre que de minuscules poissons de récif corallien, rarement surveillés ou étudiés, constituent un carburant essentiel pour les écosystèmes des récifs coralliens.
Simon Brandl, Auteur fourni

Conservation des récifs

Notre découverte signifie que nous devrons peut-être repenser les meilleures mesures à prendre pour conserver les récifs coralliens et leurs ressources abondantes à long terme. À l'heure actuelle, les très gros poissons comme les requins ou les mérous attirent le plus l'attention. De vastes étendues d'océan côtier, y compris des pans de récifs coralliens, ont été déclarées interdites à la pêche pour protéger ces espèces.

Bien que la protection des espèces ciblées par les pêcheries soit importante, les requins et tous les poissons de récif que les gens aiment bien trouver dans leurs assiettes (et, dans de nombreux endroits du monde, dépendent de leurs moyens de subsistance), dépendent en fin de compte des poissons les plus minuscules et de leurs production de masse dynamique de la population. Ce qui fonctionne en termes de protection pour un bout de la chaîne alimentaire peut ne pas être aussi utile pour l'autre bout. Peut-être le temps est-il venu de réfléchir et de déterminer comment protéger les plus petits poissons du récif, ainsi que les services essentiels qu’ils fournissent.

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