Les populations de poissons de la Grande Barrière de Corail s'effondrent après le blanchissement dévastateur des coraux

Selon une nouvelle étude, les épisodes de blanchissement des coraux qui ont dévasté la Grande Barrière de corail au cours des dernières années ont également eu des conséquences néfastes sur la population de poissons de la région.

Bien que la hausse des températures sur le récif ait tué presque tout le corail dans certaines sections, les effets sur la communauté marine au sens large ont été moins évidents.

Les scientifiques ont maintenant commencé à établir les effets à long terme des épisodes de blanchissement sur la population de poissons de la Grande barrière de corail.

Ce travail est essentiel pour les chercheurs qui tentent de comprendre ce qu'il adviendra des écosystèmes de récifs coralliens car le réchauffement climatique rend de plus en plus fréquents les épisodes de blanchiment.

«Les impacts généralisés du stress thermique sur les coraux ont fait l'objet de nombreuses discussions au sein et en dehors de la communauté de la recherche», a déclaré Laura Richardson, étudiante au doctorat du Centre d'excellence ARC pour les études sur les récifs coralliens.

«Nous apprenons que certains coraux sont plus sensibles au stress thermique que d’autres, mais les poissons de récif réagissent également à ces perturbations.»

Mme Richardson et ses collaborateurs ont étudié les récifs dans la partie nord de la Grande barrière de corail, où près des deux tiers des coraux ont été tués lors du blanchissement de 2016 qui a suivi la vague de chaleur.

Ils ont évalué la quantité et les types de poisson présents dans le récif avant, pendant et après l'événement.

La grande barrière de corail au «stade terminal» après les dernières données sur le blanchissement des coraux

Les chercheurs ont découvert qu'il y avait des «gagnants» et des «perdants» parmi les espèces de poissons sur le récif, mais dans l'ensemble, il y avait un déclin significatif de la variété d'espèces après le blanchiment. Leurs résultats ont été publiés dans la revue Biologie du changement global.

«Avant l'événement de blanchiment en masse de 2016, nous avions observé une variation significative du nombre d'espèces de poissons, de l'abondance totale des poissons et de la diversité fonctionnelle entre les différentes communautés de poissons», a déclaré le co-auteur, Andrew Hoey.

"Six mois après le blanchissement, cette variation a presque entièrement disparu."

De manière prévisible, les scientifiques ont noté que les poissons ayant des associations intimes avec les coraux avaient subi de lourdes pertes. Les poissons-papillons, qui se nourrissent de coraux, ont connu les plus fortes baisses.

Ces résultats suggèrent que, comme les coraux, les poissons qui habitent les récifs coralliens sont sensibles à la hausse des températures.

Face à la menace imminente de blanchissement des coraux, les scientifiques ont appelé à des «interventions radicales» pour sauver les récifs du monde. Certains ont suggéré que plus de 90% des coraux pourraient mourir d'ici 2050 au rythme actuel du réchauffement climatique.

Les scientifiques à l'origine de la nouvelle étude ont déclaré que la perte de variation sur les récifs suite à la mort de coraux constituait un problème majeur pour les écosystèmes qui reposent sur un réseau complexe de processus biologiques.

«Également appelée« homogénéisation biotique », cette tendance à la similitude individuelle et communautaire est de plus en plus considérée comme l’une des crises de la biodiversité les plus pressantes, mais largement méconnues, à l’échelle mondiale», a déclaré le Dr Hoey.

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