Jour J confidentiel: comment quatre soldats canadiens ont réussi leur journée la plus longue

6 juin 1944: les troupes canadiennes débarquent à Juno Beach, à Bernières-sur-Mer, en France, au début de l'opération Overlord, l'invasion alliée de l'Europe occupée par les nazis.

DOCUMENT / Reuters

Une demi-heure après leur arrivée sur le sol français le jour J, le sapeur John Schaupmeyer et ses collègues ingénieurs de combat restèrent bloqués sur la plage, immobilisés par des mitrailleuses, des mortiers et de l'artillerie allemands.

Du haut d'une digue, ils ont vu un LCI, l'un des plus gros modèles de péniche de débarquement, toucher le sol. Les soldats à bord ont tenté de débarquer, mais les vagues ont emmêlé leur passerelle. Pris au piège sur le pont du LCI, les hommes sont sous le feu de l’ennemi. À ce moment-là, l’un des ingénieurs de combat, le sapeur Walter Coveyduck, quitta la protection de la digue pour sauver les hommes du LCI.

C’était le secteur Nan Red de Juno Beach, le matin du 6 juin 1944, jour charnière de la Seconde Guerre mondiale. L'invasion de la France occupée par les Alliés avait commencé, ouvrant un nouveau front contre l'Allemagne nazie.

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Parmi les 14 000 Canadiens qui ont débarqué ce jour-là, il y a 75 ans, figuraient un pêcheur de la Nouvelle-Écosse, un ouvrier du Québec, un fonctionnaire d'Ottawa et un agriculteur de l'Alberta. Pendant des décennies, leurs comptes-rendus de témoins oculaires se trouvaient dans des archives américaines, même de la part de leurs proches.

Il y a quatre ans, un résident de Toronto, Geoff Osborne, a commencé à documenter le voyage de son grand-père, Earl Olmsted, à travers la guerre. Cela l'a amené à Le jour le plus long, le best-seller de 1959 sur le débarquement écrit par l'ancien correspondant de guerre Cornelius Ryan. M. Ryan avait recueilli les témoignages de plus de 1 000 survivants mais n'en avait cité qu'une partie dans son livre. Ces fichiers, y compris les mémoires d'environ 120 Canadiens, sont stockés au Centre d'archives et de collections spéciales de Mahn, dans les bibliothèques de l'université d'Ohio.

De ces journaux, voici les récits de quatre Canadiens.

À gauche: le sapeur John Schaupmeyer, à droite, se tient avec son frère Charlie. Au milieu: le capitaine Earl Olmsted. En haut à droite: le soldat Henry Churchill, au centre, avec le soldat F.J. Mollin et le soldat T.W. Clapham à Ladbergen, en Allemagne. En bas à droite: le sergent Morris Magee, à l'extrême gauche, assiste à une réunion avec d'autres soldats.

Gracieuseté de Berdien Johnson; gracieuseté de Geoff Osborne; MDN / Bibliothèque et Archives Canada; Gracieuseté de Rod Hodgson

Pour s'inscrire, le soldat Henry Churchill a vendu son permis de pêche au homard et a parcouru 19 kilomètres à pied, à deux reprises, de sa ville natale, Port Maitland, N.S., jusqu'au bureau de recrutement le plus proche, à Yarmouth. Parachutiste, il débarquerait en Normandie avec le 1er Bataillon canadien de parachutistes, avant l'assaut en mer.

Le Sapeur Schaupmeyer était le troisième des sept enfants d'immigrants allemands travaillant dans une ferme près d'Edmonton. Lui et deux frères se sont enrôlés, malgré l’animosité de certains qui se méfiaient de leurs ancêtres. Il allait atterrir avec la 5e compagnie de campagne, le Génie royal canadien, pour faire sauter des obstacles défensifs à Juno Beach.

Ouvrier de Hudson, près de Montréal, le sergent Morris Magee s'est retrouvé avec son frère Bill dans le 14th Field Regiment, l'Artillerie royale canadienne. Ils soutenaient les fantassins avec des canons automoteurs M7 Priest, essentiellement des canons d'artillerie de campagne montés sur des châssis de chars.

Le capitaine Olmsted, originaire d’Ottawa, ne pouvait pas se permettre de poursuivre ses études à la Queen’s University. Il est donc devenu comptable pour le département des travaux publics. Il était officier de liaison du major-général Rod Keller, commandant de la 3 e Division de l'infanterie canadienne. Alors que l'invasion approchait, il attendit également d'avoir des nouvelles de sa femme enceinte, Marjorie. Leur premier enfant devait venir le 6 juin.

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Sgt. Le frère de Magee, Bill, a également servi dans le 14th Field Regiment, l'Artillerie royale canadienne.

Gracieuseté de Rod Hodgson

Sgt. Magee a réalisé que l'invasion était imminente lorsque son unité a reçu la devise française à la fin du mois de mai. Une rumeur se répandit que les Allemands exécuteraient les sergents capturés. «Ainsi, tous les sergents, sauf moi, ont enlevé leurs rayures, pour être ensuite ordonné de les remettre», a-t-il écrit.

Certains de Pte. Les camarades de Churchill lui ont demandé d'écrire à leurs conjoints s'ils devaient être tués. Il ne ferait pas la même demande, cependant. "Je n'allais pas me laisser penser que je pourrais ne pas y arriver."

En s'envolant pour la Normandie, un homme dans l'avion du soldat a cru voir des étincelles à l'extérieur. Pte. Churchill jeta un coup d'œil. C'étaient des balles traçantes. Puis vint le signal de sauter de l'avion. C'était juste après 1 heure du matin.

Le deuxième homme devant lui – qui aimait dire pendant l’entraînement qu’ils avaient besoin de s’amuser depuis «nous n’avons plus beaucoup de temps à vivre» – a été tué d'une balle dans la tête alors qu'il était toujours dans son harnais de parachute.

L'homme suivant a pris une balle dans le dos. Puis vint Pte. Churchill se tourne à son tour dans les ténèbres. Il a échappé aux tirs allemands mais a heurté le sol si fort qu'il s'est assommé.

Quand il a repris conscience, il s'est retrouvé dans un fossé d'irrigation, avec un mal de tête énorme. Des fusées éclairantes et des traceurs ont éclairé le ciel mais il était seul.

Il remarqua que le stock de son fusil s'était brisé. Il a quitté le fossé, au cas où des Allemands l'utilisent comme abri. Il avança mais dut faire une pause à cause de sa tête douloureuse.

Entendant des voix, il se baissa derrière un buisson, puis vit un parachutiste britannique muni d'un revolver et un canadien muni de munitions de mitrailleuse mais pas de mitrailleuse. Ils ont ensuite rencontré un groupe d'hommes armés plus important. Une voix les défia avec le mot «Punch». Pte. Churchill dut répondre avec le mot de passe – "Judy" – mais se figea. Il a réussi à dire "Ne tirez pas."

Tandis que les parachutistes parcouraient la campagne normande la nuit, des troupes prenant part à l'assaut amphibie s'embarquèrent pour la France malgré des eaux tumultueuses.

«Mon souvenir le plus vivant de ma traversée de la Manche était mon mal de mer», a déclaré le Sgt. Magee a écrit. Le sapeur Schaupmeyer a rappelé que peu de personnes dormaient correctement et qu'il avait perdu son argent français en jouant aux dés.

À l'aube, un spectacle inoubliable. «Au loin, la côte de la France», écrit-il. «En regardant à droite et à gauche, on ne pouvait en croire ses propres yeux. À perte de vue de chaque côté, péniches de débarquement, navires-mères, roquettes et, à l'arrière, le vieux Rodney. »

Le vieux Rodney – le cuirassé HMS Rodney – et d’autres navires ont commencé le bombardement naval. À bord de leur péniche de débarquement, les canons automoteurs du Sgt. La batterie de Magee a rejoint le feu.

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Les péniches de débarquement du NCSM Prince David et du NCSM Prince Henry se frayent un chemin à travers des champs de mines pour débarquer des soldats sur la plage de Normandie.

Lieutenant R. Arless, MRC / Dept. de la défense nationale

L’entreprise du Sapeur Schaupmeyer doit se rendre à la plage à marée basse pour faire sauter des hérissons, des obstacles de défense faits de rails métalliques soudés en forme de trépied.

Cependant, la mer agitée avait retardé leur atterrissage. «Nous entrons maintenant mais la marée n'attend personne. Nos hérissons sont à moitié sous l'eau alors que nous nous sommes posés pour faire notre travail. Nos barges ont heurté le fond et nous avons dû toucher l'eau. Garçon! At-il eu froid? "

La mer se souleva en attachant des charges explosives aux poutres métalliques. Ils ont seulement réussi à combler un petit écart avant que la marée ne couvre les derniers hérissons.

Ils ont couru vers la plage avec l'infanterie et se sont cachés derrière la digue. Il a déclaré qu'ils avaient laissé leurs fusils derrière, dans leur bulldozer, pendant qu'ils s'occupaient des hérissons.

Le sapeur Schaupmeyer a vu un soldat allemand blessé par une mine terrestre, «un spectacle terrible». Un autre homme «a été abattu d'une balle droite. Ce qui l’a fait continuer, je ne sais pas… quelqu'un qui a autant de courage est trop dur pour mourir.

Il a ensuite remarqué l'approche du LCI. «Un homme sur deux a été abattu en descendant la passerelle», a-t-il écrit. «Les grosses vagues d’eau ont repoussé la passerelle et tous les soldats se sont blottis ensemble sur le pont. Cueillette facile pour un allemand. "

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C'était le moment où le Sapeur Coveyduck est intervenu. "Coveyduck a vu cette situation, pataugeant dans l'eau jusqu'à la taille, et a mis cette passerelle en place, tout en la tenant pendant que les soldats restants descendaient, loin de ce jet mortel de balles."

Le Sapeur Coveyduck, qui a survécu à la guerre et est devenu mineur à Sudbury, aurait mérité la Médaille de conduite distinguée pour son action.

Les troupes canadiennes débarquent sur la tête de pont normande.

Ministère de la défense nationale / La presse canadienne

À 9 heures, le sergent. Magee et l'artillerie ont débarqué. Sa péniche de débarquement s'enlisait à 10 mètres de la plage, mais les canons de Prêtre imperméabilisés étaient capables de rouler sur un sol sec.

Eux aussi se sont arrêtés à la digue à cause des tirs ennemis. Sgt. Magee vit des fantassins riposter. D'autres allumés et fumés. Les blessés gémirent et il y eut une puanteur de sang. "Les gens tombaient comme des mouches partout et il se passait beaucoup de choses."

Finalement, le mur a été percé à un endroit où les prêtres pouvaient monter dans une rue de la ville. Un sapeur du British Royal Engineers dirigeait la circulation.

Plusieurs véhicules ont réussi à passer mais quand Sgt. Le tour de Magee est arrivé, son prêtre a percuté une mine. «En une seconde, ce soldat qui me dirigeait était une masse de sang et est tombé juste devant moi. Il a été pratiquement coupé en morceaux.

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Son véhicule n’a pas été endommagé et il a passé la journée à tirer pour soutenir l’infanterie. Il a vu un soldat canadien revenir avec un bras pendu, presque séparé. De son bras restant, l’homme a lancé une baïonnette à un groupe d’une vingtaine de prisonniers qu’il a dirigés vers l’arrière. "Et il les a vraiment piqués."

Pendant ce temps, le capitaine Olmsted et des officiers du quartier général de la division ont quitté leur engin pour plonger dans les eaux profondes des aisselles et se sont rendus à la plage, où des Canadiens morts et blessés gisent sur des civières. «Quelques prisonniers de guerre allemands d'apparence désolée ont été rassemblés sous les bluffs», a-t-il rappelé.

En marchant à l'intérieur des terres, il a vu du bétail mort, des civils nerveux et une petite fille qui est sortie d'une ferme et lui a tendu une fleur. Il s'est présenté au service dans les tentes du quartier général. Le personnel ayant des problèmes de communication radio, le général Keller lui ordonna de découvrir en personne ce qui retenait la 7ème brigade, à l'ouest de la tête de pont.

Le capitaine Olmsted a sauté sur une moto et a traversé des routes de campagne désertes en passant devant des morts canadiens et allemands. Il a trouvé le commandant de la 7e brigade, qui lui a montré des zones toujours tenues par l'ennemi. «J'ai réalisé, a écrit le capitaine Olmsted, que c'était la région dans laquelle je venais de rouler!

À la fin de la journée, le Sgt. Magee et sa batterie se sont arrêtés au sommet d'une colline à cinq kilomètres à l'intérieur des terres. Ils ont creusé des trous de renards. Sgt. Le trou de Magee était le plus profond et tout le monde se moquait de lui jusqu'à ce que les Allemands les bombardent cette nuit-là et il eut bientôt de la compagnie.

L’unité du Sapeur Schaupmeyer avait pris position près d’un château. Deux hommes se sont approchés dans l’obscurité et n’ont pas répondu au défi en demandant un mot de passe. Heureusement, une fusée éclairante allemande s'est allumée à ce moment-là, révélant que le couple était canadien.

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Plus tard, un autre retardateur est apparu et n’a pas non plus répondu en cas de contestation. Il n'y avait pas de fusées éclairantes cette fois. Le Sapeur Schaupmeyer a entendu le bruit d'un pistolet Sten. C'était en fait un soldat britannique errant. "Désolé … Telle est la guerre."

Au quartier général, le capitaine Olmsted s'est inquiété cette nuit-là d'une affaire non militaire. "Vous vous demandez si j'étais ou non une poppa", écrit-il dans une lettre destinée à sa femme. Elle a accouché d'un fils, Eric, le 7 juin.

Un nid de mitrailleuses allemandes le long de la digue de l'Atlantique est capturé par les troupes canadiennes le 8 juin 1944.

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