«Notre communauté est une communauté de pêcheurs»: la tribu du Michigan cherche à établir ses propres normes en matière d'eau

La communauté indienne de Keweenaw Bay, située sur l'un des plus grands lacs d'eau douce du monde, demande au gouvernement fédéral de céder le contrôle de la qualité de l'eau.


Cela ferait d'eux la première tribu du Michigan à recevoir ce droit et à se joindre aux 60 tribus des États-Unis déjà dotées de cette capacité. De nombreuses tribus font valoir qu'un rôle accru dans la réglementation de l'eau leur permet d'adapter les normes afin de protéger les plantes et la faune qui leur sont chères. Les tribus à travers le pays qui ont obtenu cette autorité l'ont utilisée pour s'attaquer aux problèmes environnementaux spécifiques à leur région, notamment la réduction du phosphore dans les eaux de la Floride; préserver de l'eau propre dans un lac du Montana; obliger les utilisateurs en amont du Nouveau-Mexique à ne plus envoyer de déchets dans le Rio Grande; et l'arrêt d'un projet minier controversé dans le Wisconsin.

La disposition de la Loi sur l'eau saine, appelée "traitement de la même manière que les États", permet aux tribus de jouer un rôle de premier plan dans la définition des utilisations des masses d'eau. L'utilisation désignée de chaque étendue d'eau détermine les réglementations de l'EPA qui s'y appliquent. Pour que sa demande soit approuvée, la tribu doit être reconnue par le gouvernement fédéral et avoir un gouvernement capable de faire respecter la réglementation sur l'eau. L’EPA prend également en compte les commentaires du public, qui seront acceptés jusqu’au 21 juin, après quoi une décision sera prise.

Comme de nombreuses tribus qui ont déjà tenté cela, la communauté indienne de Keweenaw Bay, située dans la partie nord de la péninsule supérieure du Michigan, sur les rives du lac Supérieur, subit déjà un contrecoup de la part de représentants de l'État qui estiment que cette autorité créera un patchwork confus. de la réglementation.

Cependant, la tribu a déclaré que les mesures prises pour réglementer l'eau sur leurs terres sont enracinées dans l'objectif de définir des réglementations adaptées aux besoins spécifiques de leur communauté.

"En tant que tribu reconnue par le gouvernement fédéral, nous respectons la réglementation fédérale sur l'eau", a déclaré à EHN Stephanie Cree, spécialiste des ressources en eau pour le ministère des Ressources naturelles de la communauté indienne de Keweenaw Bay. Cependant, elle a déclaré que les normes fédérales établies par l'EPA étaient trop larges pour répondre efficacement aux besoins de la communauté.

Par exemple, la communauté consomme des plantes et des animaux sauvages, notamment de la sauvagine, du poisson et des baies, qui dépendent d'une eau de haute qualité.

Une enquête menée par le département des ressources naturelles de la communauté a révélé que près de 90% des membres de la communauté utilisaient du poisson capturé dans les eaux locales pour au moins une partie de leur nourriture.

Selon les Cris, les membres de la communauté consomment en moyenne 330 grammes de poisson par jour, soit bien plus que ce que recommande le Michigan pour le poisson du lac Supérieur. Ces recommandations constituent des avis de consommation mensuels par espèce et visent à limiter l'exposition d'une personne aux polluants nocifs de l'eau, tels que le mercure et les biphényles polychlorés (PCB), présents dans les poissons. Une personne pesant 180 livres et planifiant soigneusement sa consommation de poisson pourrait éventuellement manger 330 grammes de poisson par jour tout en suivant les directives. Une personne pesant moins ne pourrait pas.

Dans le même sondage, près de 75% ont déclaré consommer du riz sauvage, une plante essentielle à l'identité de la communauté.

La requête de la tribu à l'EPA stipule que "la pollution des eaux à l'intérieur des limites de la réserve constitue une menace pour l'intégrité politique, la sécurité économique, la santé et le bien-être du KBIC".

Il énumère l'agriculture, la foresterie, le déversement illégal de déchets, l'aménagement résidentiel, les installations septiques et l'exploration minière en cours comme des menaces à la qualité de l'eau. Il indique que la tribu doit intervenir en raison des coupes budgétaires et de la réduction des effectifs du ministère de l'Environnement du Michigan, de Great Lakes et de l'Energie, qui régule l'eau de l'État.

"Nous sommes concernés non seulement pour les loisirs, mais aussi pour la culture, les cérémonies et la subsistance, ainsi que pour d'autres utilisations désignées. Notre communauté est une communauté de pêcheurs qui utilise l'eau pour les cérémonies, la récolte pour l'alimentation et les médicaments, ainsi que l'ensemencement et la récolte du riz sauvage", Cree a dit.

La demande de la communauté indique que le riz sauvage était un signe pour les anciens membres de leur communauté de mettre fin à leur migration vers l'ouest et de commencer plus de 1000 ans d'histoire dans la région.

Les polluants de l’eau, tels que les sulfates d’exploitation minière, peuvent réduire ou éliminer les récoltes de riz sauvage, qui dépendent d’une eau de haute qualité, a déclaré la tribu.

En quête de souveraineté

Kathleen Smith et Terri Denomie lors d'une cérémonie des eaux sur le lac Supérieur l'été dernier. (Crédit: Département des ressources naturelles de KBIC)

Étant donné les luttes juridiques et réglementaires prolongées de Pueblo of Isleta et de la communauté Sokaogon Chippewa, il n’est pas surprenant de trouver une opposition à la demande de la communauté indienne de Keweenaw Bay.

Le plus notable est peut-être le comité des ressources naturelles du Sénat du Michigan, qui a adopté une résolution contre la demande de la tribu.

La résolution, qui n'a aucun poids juridique, indique qu '"il existe des inquiétudes sur le fait que l'approbation – en particulier de la demande relative à la qualité de l'eau – aurait inévitablement des conséquences déraisonnables, créerait une mosaïque de réglementations et serait inappropriée pour les propriétaires non tribaux. à l'intérieur et à l'extérieur des frontières de la réserve. "

Il poursuit en affirmant que l'État protège déjà bien l'eau.

Les sénateurs républicains Ed McBroom et Curt VanderWall ont parrainé la résolution. Ni répondu aux demandes de commentaires.

Elizabeth Kronk Warner, professeure de droit et directrice du droit tribal et du gouvernement à l’Université du Kansas et membre du Sault Ste. Marie Tribu des Indiens Chippewa, a déclaré à EHN.

Traiter de la même manière que les États n'est pas quelque chose que les États devraient avoir peur, a-t-elle déclaré. C'est une occasion pour les États de travailler avec des tribus qui ont généralement très bien fonctionné.

"Surtout dans l'état du Michigan, où les problèmes de silex et de qualité de l'eau sont préoccupants, je dirais que c'est une bonne chose", a-t-elle déclaré.

Le traitement de la même manière que les dispositions des États change qui suggère des réglementations et non qui les applique. Les citoyens concernés par les réglementations proposées peuvent toujours soumettre leurs commentaires à l'EPA et participer ainsi au processus, a-t-elle déclaré.

"Nous pensons que c'est une opportunité de collaborer avec l'État du Michigan, le gouvernement fédéral et la communauté indienne de Keweenaw Bay pour aider à la mise en place de normes de qualité de l'eau afin que mon peuple puisse vivre une vie saine", a déclaré le président du conseil tribal, Warren Swartz, dans un communiqué. au comité sénatorial du Michigan sur les ressources naturelles.

Les normes de qualité de l’eau, que la KBIC établira si l’EPA approuve leur application, peuvent être définies pour répondre aux besoins des tribus et des masses d’eau en question.

La communauté indienne de Keweenaw Bay n'a pas précisé les normes qu'elle va définir, bien qu'elle ait indiqué qu'elle s'appuierait sur plus de dix ans de surveillance de l'eau effectuée par la tribu.

"Nous voulons établir des normes qui conviennent à notre communauté", a déclaré Cree.

Si la demande de la tribu est approuvée par l'EPA, les Cris espèrent que d'autres tribus du Michigan feront de même. Elle dit que les tribus elles-mêmes possèdent les connaissances régionales, scientifiques et culturelles nécessaires pour définir au mieux les normes de qualité de l'eau.

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