Être coincé avec le mauvais compagnon met le poisson dans une mauvaise humeur

Les cichlidés des condamnés sont passés d’optimistes à pessimistes après avoir été séparés de leur partenaire de choix.

(Inside Science) – Être coincé avec un partenaire romantique non désiré est suffisant pour mettre une fille de mauvaise humeur – même lorsque cette fille est un poisson, selon une nouvelle étude. Lorsque les chercheurs ont retiré le compagnon choisi de la femme et l’ont laissée avec un homme qu’elle avait rejeté, les femmes ont montré un comportement pessimiste, prenant plus de temps à enquêter sur les boîtes contenant ou non de la nourriture.

«C’est, à notre connaissance, la toute première manifestation de liens affectifs entre des partenaires appartenant à une espèce non humaine», a déclaré François-Xavier Dechaume-Moncharmont, écologiste du comportement à l’Université de Bourgogne, à Dijon, en France. les auteurs de l'étude.

Mauvaise humeur, choix biaisés

Il peut sembler évident qu'un animal qui cohabite pour la vie ressentira quelque chose pour son partenaire. En effet, de nombreuses espèces affichent ce qui ressemble à des marques d’affection, des loups qui s’étonnent aux cacatoès qui se frôlent les plumes, et des rapports font état de cygnes et de singes apparemment en deuil pour leurs partenaires égarés. Mais pour évaluer les émotions des animaux de manière objective, les scientifiques doivent mettre de côté ce qu’est un comportement et mener des expériences soigneusement conçues.

Un type d’expérience repose sur l’hypothèse que l’humeur d’un animal biaise sa vision du monde et affecte de nombreux types de décisions. C'est certainement vrai chez les humains. Par exemple, les personnes interprètent des phrases ambiguës de manière plus négative lorsqu'elles se sentent anxieuses. Des biais liés à l’humeur ont également été constatés dans toutes sortes de domaines, des canaris aux bourdons.

Dans la nouvelle étude, les chercheurs ont utilisé cette approche pour étudier les émotions de petits poissons d'Amérique centrale, appelés cichlidés de forçat. Ils ont entraîné les femmes cichlidés à distinguer les boîtes à couvercle noir et à couvercle blanc placées dans différents coins de leur réservoir. Un seul type de boîte contenait de la nourriture. Par exemple, un poisson peut apprendre à retirer les couvercles noirs des cases de gauche, mais à ignorer les cases à couvercles blancs placées à droite car elles étaient toujours vides.

Le test d'humeur a eu lieu lorsque les chercheurs ont présenté au poisson un nouveau type de boîte – une avec un couvercle gris, située entre les deux coins où les autres boîtes étaient apparues. Le poisson n'avait aucun moyen de savoir si cette nouvelle boîte contenant des signaux intermédiaires contenait de la nourriture. Les chercheurs s'attendaient à ce qu'un poisson heureux et optimiste ouvre immédiatement la nouvelle boîte, tandis qu'un poisson triste, pensaient-ils, serait susceptible de supposer que la boîte était vide et qu'elle se rapprochait plus lentement.

Un poisson convenable

Ce test a permis aux chercheurs d’expliquer ce que les femmes pensaient de leur partenaire. Les cichlidés condamnés s'accouplent à vie et coopèrent pour élever leurs petits. Les femelles gardent les œufs pendant que les mâles patrouillent en cas de danger, a déclaré Dechaume-Moncharmont. Une fois la jeune éclosée, les deux parents vont attraper tous les bébés trop éloignés et les ramener au nid dans la bouche.

Crédit vidéo: CNRS, université de Bourgogne

Un couple de cichlidés bien assorti peut constituer une équipe formidable. Quand un prédateur s'approche, les deux parents attaquent ensemble, leur férocité combinée chassant souvent des poissons beaucoup plus gros. Les cichlidés qui nichent attaqueront même les mains des chercheurs qui tentent de nettoyer l'aquarium, a déclaré Dechaume-Moncharmont.

"Ils ne sont pas effrayés par votre taille", dit-il. "Parfois, leur morsure était assez forte pour me faire saigner le doigt."

D'autre part, un match médiocre peut être catastrophique. Les hommes et les femmes peuvent se battre, et on sait même que les hommes cannibalisent leur propre progéniture et leurs partenaires, a déclaré Dechaume-Moncharmont. Les femelles ont tendance à préférer les mâles qui sont environ 30% plus grands qu'eux-mêmes – assez grands pour défendre le nid, mais pas si gros qu'ils considèrent leur propre partenaire comme de la nourriture.

Dans la nouvelle étude, les chercheurs ont proposé à 35 femelles un choix de deux mâles, en séparant les poissons avec des tamis à mailles. Les femelles se sont rapidement liées à leur mâle préféré, nageant près de lui et participant à des parades nuptiales. Ensuite, les chercheurs ont retiré l’un des hommes du réservoir – le partenaire choisi par la femme ou celui qu’elle avait rejeté.

Les chercheurs ont testé l'humeur des poissons à chaque étape de l'expérience. Dans la plupart des cas, les poissons enquêtaient rapidement sur la boîte à couvercle gris, indiquant qu'ils espéraient pouvoir contenir de la nourriture. Mais lorsqu'une femme perd le partenaire de son choix, elle met beaucoup plus de temps à s'approcher de la boîte à peaux grises qu'auparavant. Les poissons séparés de leurs compagnons ont continué d'approcher les caisses à couvercle noir et blanc à la même vitesse qu'auparavant, indiquant qu'elles n'étaient pas simplement léthargiques ou indifférentes à la nourriture.

"Lorsque nous retirons la partenaire de la femme, elle manifeste un comportement pessimiste", a déclaré Dechaume-Moncharmont. "Nous avons montré dans cette étude que dans le contexte sexuel, la présence ou l'absence du partenaire peut affecter l'émotion de la femme."

Une expérience distincte a montré que les femmes avaient de bonnes raisons d'être déçues de la perte de leur partenaire. Comparés aux femelles élevées avec les partenaires choisis, les femelles jumelées à des mâles rejetés mettent plus de temps à pondre et produisent moins de jeunes. Les couples mal assortis ont également montré plus de signes d'agression l'un envers l'autre. Les résultats ont été publiés aujourd'hui dans la revue Actes de la Royal Society B.

Les émotions comme facteurs de motivation

Bien que l’étude suggère que la liaison de paires est un phénomène émotionnel, elle ne dit pas si les poissons sont conscients de leurs émotions à un niveau conscient, a noté Dechaume-Moncharmont.

"Je veux éviter autant que possible le débat sur la conscience", a-t-il déclaré. "Je ne sais pas s'ils ont un espace mental privé en ce sens que nous avons un espace mental privé."

Rechercher des préjugés dans la prise de décision est une méthode bien établie d'étude des émotions chez les animaux, a déclaré Amber de Vere, chercheuse en cognition animale au Plumpton College de Brighton, au Royaume-Uni, qui n'a pas participé à la recherche. Dans ce cas, les nouvelles découvertes pourraient aider à expliquer pourquoi les animaux développeraient la capacité de créer des liens affectifs avec leurs compagnons.

Selon de Vere, les animaux évitent les choses désagréables et recherchent des choses qui leur procurent du plaisir. Ainsi, dit-elle, si un poisson se sent heureux quand il est avec un partenaire de grande qualité ", il est plus susceptible de le chercher, plus susceptible de rester avec lui, plus susceptible de nouer des liens avec lui, et donc plus susceptible de produire plus progéniture réussie. "

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