Recherche en Nouvelle-Zélande: nous devrions arrêter d'attraper de gros et vieux poissons

Ne le dites pas aux pêcheurs au gros gibier, mais pêcher de gros poissons âgés est probablement la mauvaise approche de la gestion et de la conservation des pêches, selon un professeur de mathématiques de l'Université de Canterbury.

Nous devrions attraper beaucoup plus de petits poissons jeunes et laisser les gros poissons vieux et féconds dans l'eau, déclare le professeur Michael Plank, membre du centre de recherche en biomathématique de l'université.

L'idée est de "protéger les plus gros individus… Vous voulez vraiment les laisser là-bas, car au fil des années, ils peuvent fournir un nombre énorme de nouveaux poissons", a-t-il déclaré.

"Nos recherches montrent que laisser plus de gros reproducteurs dans l'eau nous permettra d'attraper plus de poissons que de laisser beaucoup de petits poissons dans l'eau pour se reproduire une fois", a expliqué Plank.

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"Les mères plus grandes reproduisent de manière disproportionnée plus que les mères plus petites en termes de fécondité mais également d'énergie de reproduction totale", a rapporté un autre groupe de scientifiques. Il existe même un acronyme pour le poisson le plus important: BOFFFF, pour Big Old Fat Fecund Female Fish.

Le premier est "laissez-les frayer" et soutient que les poissons devraient avoir au moins une chance de se reproduire. Cela empêche le cycle de vie de se briser et assure le stock de géniteurs.

La seconde est "laissez-les grandir" et soutient que les poissons devraient être autorisés à atteindre leur potentiel de croissance.

Ensemble, ces idées ont été "largement utilisées dans la réglementation de la pêche dans le monde, grâce à des restrictions de la taille minimale à laquelle le poisson peut être pêché", ont écrit Plank et ses collègues.

Ce modèle a peut-être fonctionné raisonnablement bien en période de pression de pêche réduite. Mais lorsque la pression de la pêche est aussi importante qu'aujourd'hui, les océans contiennent de nombreux poissons de petite taille et immatures.

Une fois qu'ils atteignent la taille et l'âge du frai, ils sont capturés. "Ils sont tous partis", a déclaré Plank dans une interview.

En plus de l'abondance, cela a des répercussions. Il y a "une perturbation majeure de la structure et de la fonction des écosystèmes aquatiques", ont-ils écrit.

Il existe une troncature des structures de taille et d’âge au sein des espèces de poissons. Les prédateurs supérieurs sont retirés des communautés. Et il semble probable que l'évolution sélectionne des traits plus petits et à croissance plus lente.

"En ciblant les gros poissons, nous exerçons une pression évolutive sur eux pour qu'ils ne deviennent pas gros. Si vous devenez grand, il y a de fortes chances pour que vous soyez attrapé. Donc, cela entraîne essentiellement l'évolution des populations de poissons afin qu'ils ne deviennent pas gros."

Ceci a été observé dans la morue arctique du nord-est, le grand corégone et dans des modèles théoriques.

Les modèles mathématiques développés par Plank et d'autres suggèrent que le passage à une "exploitation équilibrée" causerait moins de dommages aux écosystèmes aquatiques et réduirait les fluctuations d'abondance.

Une récolte équilibrée éloigne les poissons de l'eau tout au long de leur vie. En pratique, cela signifie beaucoup plus de petits poissons jeunes. Et tandis que des poissons plus gros et plus âgés survivent, une partie de ce groupe est également capturée.

Il a été avancé que la pêche équilibrée imite de plus près les pratiques de pêche traditionnelles des humains, ainsi que la mortalité des poissons due à la nature.

Un tel système nécessiterait des modifications presque révolutionnaires de la pêche, dans la mesure où les technologies existantes – taille du réseau, sonar, traitement, entre autres – sont optimisées pour les gros poissons.

Les goûts des consommateurs devraient également changer. Les clients aiment toujours les gros poissons par rapport aux plus petits, dit Plank.

Plank et ses co-auteurs mettent en garde que les résultats sont "mieux vus comme une illustration numérique" de la façon dont une récolte équilibrée pourrait aider. Mais ils ont commencé à voir les idées examinées par l’Union européenne et d’autres, même si l’action doit encore se concrétiser.

Quoi qu'il arrive, la surpêche aujourd'hui conduira à des effondrements demain, préviennent-ils. Il doit y avoir de meilleures façons d'avancer.

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