Les courants d'équitation des poissons bébés connectent les pêcheries du monde entier

Les pêcheries marines sont généralement gérées par des nations individuelles. Mais les poissons de ces stocks proviennent souvent d’autres sources, selon une simulation informatique de la façon dont les œufs et les larves de centaines d’espèces de poissons chevauchent les courants océaniques dans le monde entier.

Cette constatation signifie que de nombreux pays dont l’économie est tributaire de la pêche doivent compter sur d’autres pays pour maintenir d’importantes frayères. Les résultats de la simulation soulignent l’importance de la coopération internationale pour le maintien des pêcheries qui fournissent à des millions de personnes nourriture et moyens de subsistance, ont annoncé des chercheurs le 21 juin. Science.

L'océanographe Nandini Ramesh de l'Université de Californie à Berkeley et ses collègues ont simulé les courants océaniques transportant les œufs et les larves de plus de 700 espèces de poissons exploités à des fins commerciales parmi 249 lieux de pêche nationaux. Plus de 90% des poissons dans le monde sont pêchés dans ces territoires marins, qui s’étendent sur quelques centaines de kilomètres des côtes des pays côtiers. La simulation a pris en compte le moment et le lieu de ponte des différentes espèces, ainsi que la vitesse et la direction des courants océaniques tout au long de l’année.

Les chercheurs ont découvert qu'un vaste réseau de flux larvaires relie les pêcheries du monde entier. Dans 114 territoires nationaux, au moins 1 000 tonnes de captures par an proviennent d’autres pays. De nombreux pays, de l'Indonésie à la Norvège en passant par le Mexique, capturent des centaines de milliers de tonnes de poissons nés en dehors de leurs juridictions. Pour la Russie et la Corée du Sud, ces captures dépassent 1 million de tonnes.

Les principaux centres de frai de pays tels que le Brésil, la Barbade et Kiribati introduisent des larves dans de nombreux autres territoires du réseau mondial des pêches. Les dommages causés à ces zones de frai majeures, par la surpêche, la pollution ou d’autres changements environnementaux, pourraient réduire considérablement les stocks de poissons pour d’autres pays, selon Ramesh et ses collègues. D'un autre côté, une bonne gestion des pêches par un pays peut augmenter les populations de poissons ailleurs.

Cette enquête attire l’attention sur un «processus par ailleurs invisible et souvent négligé mais essentiel» de la façon dont les poissons peuplent les océans, explique Andrew Kough, écologiste marin au Shedd Aquarium de Chicago, qui n’a pas participé aux travaux.

La simulation ne prend pas en compte d’autres facteurs susceptibles d’affecter les liens entre les pêcheries, tels que le mouvement des poissons adultes. Néanmoins, il est extrêmement ambitieux de comprendre que «la connectivité globale de nos côtes, en ce qui concerne les pêcheries, est très ambitieuse», déclare James Watson, scientifique en sciences marines à la Oregon State University de Corvallis, qui n’a pas participé aux travaux.

D'après la récente valeur marchande des espèces étudiées, plus de 10 milliards de dollars de poissons sont capturés chaque année en dehors du territoire où ils ont été pondus, estiment Ramesh et ses collègues. Les chercheurs ont également identifié des pays fortement tributaires des pêcheries fournies par d'autres régions pour la sécurité alimentaire, l'emploi et les revenus, notant que ces pays pourraient être particulièrement touchés si les afflux de larves d'autres frayères étaient coupés.

Les risques économiques sont les plus élevés sous les tropiques. Les espèces envahissantes assurent environ un tiers de l'emploi dans les pays des Caraïbes (Guyana et Suriname) et 22% dans l'archipel des Comores, en Afrique de l'Est. En général, les pays présentant les risques socioéconomiques les plus graves se trouvaient dans les Caraïbes, en Afrique de l’Ouest, en Europe du Nord et en Océanie.

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