Des scientifiques découvrent le scorbut dans la gueule d'un roi croisé déchu et décédé

Une image de la mâchoire montre un parchemin du 18ème siècle, l'identifiant comme appartenant à Louis IX.

Crédit: Charlier P, et al. La mandibule de Saint-Louis (1270 après JC): Diagnostic rétrospectif et circonstances du décès. J Stomatol Oral Maxillofac Surg (2019)

Un des derniers rois croisés avait le scorbut quand il est mort, révèle une nouvelle analyse médico-légale – contredisant de vieux récits selon lesquels il est mort de peste ou de dysenterie.

La nouvelle découverte provient d'un vieil os de la mâchoire qui a été enterré dans la cathédrale Notre-Dame. Il aurait appartenu à Louis IX, roi de France décédé en 1270 lors de la huitième croisade, assiégeant Tunis. Il fut ensuite canonisé sous le nom de Saint-Louis. Ils ont trouvé des preuves médico-légales que l'os venait bien de Saint-Louis et qu'il avait un grave cas de scorbut à sa mort. Les résultats de leurs examens ont été mis en ligne le 8 juin dans le Journal de stomatologie, chirurgie buccale et maxillo-faciale.

Le scorbut est une maladie qui résulte d'une carence en vitamine C. Une personne en bonne santé consomme suffisamment de vitamine C pour l'éviter. Mais Louis, qui semble avoir surtout mangé du poisson pendant la campagne, n’a peut-être pas mangé les aliments locaux à Tunis qui en contiennent. Le scorbut provoque une maladie des gencives, une perte de dents, une anémie et une faiblesse, entre autres symptômes. (Photos: Les squelettes médiévaux découverts près du tombeau de Saint en Angleterre)

Les chercheurs ont cité un récit de Jean de Joinville, le chroniqueur médiéval qui a retracé l'histoire de la croisade, comme preuve que le scorbut était courant dans l'armée de Louis.

"Notre armée souffrait de nécrose des gencives", écrit Joinville, "et les barbiers devaient couper le tissu nécrosant pour permettre aux hommes de mâcher la viande et de les avaler. Et c'était dommage d'entendre les soldats crier et pleurer comme des femmes en travail quand leurs gencives ont été coupées ".

Pour prouver que l'os de la mâchoire provenait bien de Louis IX, les chercheurs l'ont d'abord inspecté visuellement et ont montré qu'il avait la forme idéale pour la mâchoire d'un homme de 56 ans. (Louis IX avait 56 ans quand il mourut.) Ensuite, ils comparèrent cela à des sculptures existantes dans la cathédrale du visage du roi défunt et découvrrent qu'ils étaient très bien assortis. Enfin, l’équipe a réalisé une datation au radiocarbone sur l’os afin de mesurer la quantité de carbone avec huit neutrons fixés (une variété radioactive) dans l’os.

Le carbone radioactif se désintègre à un taux constant et les corps cessent d’absorber le nouveau carbone de l’environnement au moment de la mort; les niveaux de carbone 14 sont donc utilisés pour déterminer l’âge d’un échantillon d’os. Curieusement, le carbone dans l'os de la mâchoire semblait provenir d'un homme décédé entre 1030 et 1220. Ce serait trop tôt pour être Louis, écrit-on, sauf que Louis semble avoir vécu principalement ou entièrement du poisson. Et comme l'océan contient moins de carbone 14, les créatures océaniques ont un peu moins de carbone radioactif dans leur corps que les créatures terrestres. Les chercheurs ont donc écrit que, semble-t-il, Louis mangeait tellement de poisson que ses os semblaient vieillis.

Les chercheurs ont trouvé des preuves de scorbut grave dans la mâchoire, mais cela ne signifie pas que le scorbut l'a tué, ont déclaré les chercheurs. Le scorbut peut affaiblir le système immunitaire, permettant ainsi à d’autres infections de s’enraciner, ont-ils souligné. La prochaine étape, ont-ils dit, consiste à étudier les tripes du roi (qui ont été bouillies dans du vin et des épices pour les conserver, puis stockées ailleurs en Europe) et à déterminer quels parasites étaient présents.

Publié à l'origine sur Science en direct.

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