La Russie libère les premières baleines détenues en prison

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Moscou (AFP)

Un certain nombre de baleines et d'orques capturés pour se produire dans des aquariums et détenus dans des enclos étroits ont été relâchés dans la nature, mais des experts ont averti que les mammifères pourraient ne pas survivre après avoir été détenus en captivité pendant des mois.

La libération de six bélugas et de deux épaulards dans la mer d’Okhotsk, dans l’Extrême-Orient de la Russie, a été déclenchée par un tollé international suscité par la rétention de près de 100 des mammifères marins.

Cependant, des scientifiques et des activistes ont critiqué cette initiative, affirmant que celle-ci n'était pas transparente et ne suivait pas une feuille de route préalablement convenue. Ils ont également averti que les orques pourraient ne pas survivre à l'état sauvage.

On ignore également ce que les autorités prévoient de faire avec les animaux restants, toujours détenus près de la ville de Nakhodka, à l'extrême est du continent.

"La libération a eu lieu dans des conditions météorologiques favorables", a déclaré l'Institut russe de la pêche et de l'océanographie (VNIRO), à la tête de l'opération.

Les mammifères marins étaient en bonne forme, indique le communiqué.

"Comme prévu, les orques étaient nerveuses, elles ont passé plusieurs heures près du rivage puis sont entrées dans les eaux libres du golfe de Sakhaline", a déclaré l'institut.

Ils ont été étiquetés pour surveiller leur localisation, a-t-il ajouté.

Les jeunes animaux sont détenus dans des enclos étroits depuis l'été dernier par des sociétés commerciales qui prévoyaient de les livrer dans des aquariums, y compris en Chine, où l'industrie est en plein essor.

Des groupes de protection des animaux, des scientifiques et des célébrités ont exprimé leur horreur face à leur sort et ont appelé à plusieurs reprises à leur libération.

La Russie est le seul pays à capturer des orques et des bélugas sauvages et à les vendre à des aquariums, une pratique controversée qui s'est poursuivie en raison de lacunes juridiques.

La controverse a éclaté lorsque les images de ce que les médias ont surnommé la "prison de baleines" ont été publiées cette année.

Les experts en mammifères marins ont recommandé un processus de réhabilitation avant la libération des animaux à la suite d'une longue période de contact humain, d'un hiver difficile et de problèmes de santé d'un certain nombre d'orques.

– 'Peu de chances de survie' –

Lors de son entretien téléphonique annuel avec des citoyens russes ordinaires, le président Vladimir Poutine s'est déclaré favorable à la libération des baleines.

"Dieu merci, les choses ont commencé à bouger", a-t-il déclaré.

Mais les experts russes des épaulards, apparemment non impliqués dans le communiqué, ont déclaré que les chances de survie étaient plutôt minces.

"Les experts ont recommandé que tous les orques soient relâchés ensemble après la réhabilitation. Cependant, VNIRO n'a publié que deux d'entre eux sans aucune rééducation", indique un communiqué publié sur le groupe Facebook Russian Orcas dirigé par des chercheurs.

"Nous espérons le meilleur pour eux, mais la manière dont ils ont été libérés ne leur laisse que peu de chances de survivre", a-t-il déclaré.

Tatiana Ivkovich, experte chez Orca, a déclaré qu'il n'y avait aucun scientifique connu sur les mammifères marins impliqué dans la libération qui a vu les animaux transportés dans des camions pendant près d'une semaine.

"Comment saurons-nous ce qui est arrivé aux deux orques?" elle a demandé. "Qui est dans ces camions?"

Greenpeace Russie a critiqué "l'atmosphère secrète" de l'opération et s'est plaint qu'aucun média ne soit autorisé à observer ou à compter les animaux pendant le transport.

Ce mois-ci, un tribunal russe a infligé de lourdes amendes aux quatre sociétés détenant les animaux pour avoir enfreint la réglementation de la pêche.

Les écologistes ont indiqué que les mêmes entreprises auraient apparemment été payées pour organiser cette publication, après que les médias russes ont publié les détails des contrats.

La marine russe avait précédemment annoncé son intention d'aider au transport des animaux gratuitement.

L'expert maritime français Jean-Michel Cousteau, qui s'est rendu dans le pays plus tôt cette année pour convenir d'un plan pour les baleines avec des officiels et des scientifiques, a appelé mercredi la Russie à travailler avec des spécialistes mondiaux sur cette publication, sans précédent dans son ampleur.

"Cette opération est si complexe et si importante que la Russie doit avoir les meilleurs spécialistes", a-t-il déclaré. "Je suis sensible aux inquiétudes du public concernant le manque de transparence constaté jusqu'à présent."

VNIRO a déclaré qu'il avait fallu six jours pour transporter les animaux jusqu'au site de lâcher, à environ 1 800 kilomètres de l'enceinte.

L'institut a déclaré que les mammifères étaient surveillés en permanence et qu'aucun "animal n'a été blessé pendant le voyage".

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