Les scientifiques découvrent comment certains poissons peuvent changer de sexe à l'âge adulte



NEW YORK (AP) – Si au début il y avait des mâles et des femelles, les poissons semblent avoir oublié le mémo.

Pour près de 500 espèces de poissons, y compris le poisson-clown dans "Finding Nemo", la grande fracture entre les sexes ressemble davantage à une ligne trouble: si les circonstances l'exigent, le poisson peut échanger son sexe, les femelles devenant des mâles chez certaines espèces et des mâles se transformer en femmes chez les autres.

Selon Erica Todd, biologiste de l'Université d'Otago en Nouvelle-Zélande, "les gens pensent que le sexe est un problème fixe, mais il y a tellement de poissons qui peuvent le pousser dans la direction opposée".

Les scientifiques connaissent le commerce du sexe depuis des décennies, mais ils ne comprenaient pas très bien comment se déroule cet échange. Dans une étude publiée mercredi dans Science Advances, Todd et ses collègues décrivent en détail les événements moléculaires à l'origine de cette capacité, ainsi que les facteurs qui empêchent les mammifères de rester coincés dans l'un ou l'autre sexe.

Les chercheurs ont examiné le lapin à tête bleue, un poisson de récif qui nage en petits groupes d'un mâle dominant à tête bleue et un groupe de petites femelles jaunes. Normalement, le mâle et la femelle restent comme ils sont, se nourrissant ensemble et s'accouplant parfois. Mais si un prédateur attrape le premier homme, la femme dominante du groupe deviendra un homme.

"Le changement de sexe chez cette espèce est remarquable parce que c'est tellement rapide", a déclaré Todd. Il ne faut que quelques minutes à quelques heures pour que le comportement de la femme soit plus territorial et agressif qu’un homme. Dans quelques jours, elle courtise les autres femmes. Et après huit à dix jours, elle est complètement passée à un homme.

Todd et son équipe ont éliminé les hommes en tête de plusieurs groupes de napoléons dans les Florida Keys. Lorsque les femelles ont changé de sexe, les chercheurs ont pris l'ADN de cellules situées dans le cerveau et les organes génitaux de l'animal afin de suivre l'évolution de la situation au niveau génétique.

Ils ont constaté que le retrait des hommes était susceptible de stresser les femmes. Les hormones libérées par ce stress renvoient à l'activité du gène qui fabrique l'œstrogène, une hormone féminine, et les cellules des ovaires finissent par mourir. Dans le même temps, ces hormones augmentent l'activité des gènes qui produisent les hormones mâles, puis la formation de testicules.

À un moment donné, la glande reproductrice "est principalement constituée de cellules femelles mourantes et de prolifération de cellules mâles précoces", a déclaré Todd.

Mais les hormones n'étaient pas la seule chose à changer. Les scientifiques ont également constaté un réarrangement complet des étiquettes chimiques qui se fixent à l'ADN. Ces étiquettes activent ou désactivent les gènes et ont des arrangements spécifiques chez les hommes et les femmes.

Lorsque les mâles sont devenus des mâles, ces étiquettes ont été retirées et réorganisées, presque comme si le poisson était en cours de reprogrammation.

"Ils sont en quelque sorte sur le point et prêts à aller dans les deux sens", dit-elle. Les hormones aident à le pousser du côté masculin.

Laura Casas, une biologiste espagnole qui n’a pas participé à l’étude, a qualifié les résultats de surprenants. Elle espère que les résultats pourront s’appliquer à d’autres poissons qui changent de sexe, y compris le poisson-clown, son animal d’étude, qui passe de mâle à femelle.

Matthew Grober, de la Georgia State University, était plus sceptique, en particulier du stress en tant que source du déclenchement du changement. Il s'est demandé comment les poissons évitent de changer de sexe du stress quotidien et soupçonne que quelque chose d'autre est en jeu.

Tous les animaux dotés d'une colonne vertébrale, y compris les humains, partagent ces gènes, ce qui soulève la question de savoir s'ils ont tous la capacité profonde de changer de sexe.

C'est peu probable. Nos systèmes de reproduction sont plus complexes et il serait beaucoup plus compliqué de les recâbler, a déclaré Todd. Il existe également des machines cellulaires qui s'opposent de manière agressive à la balançoire à bascule.

"Ces poissons ne peuvent que revenir en arrière et supprimer cette suppression", a-t-elle déclaré.

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Suivez Jeremy Rehm sur Twitter @jrehm_sci

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Le département Santé et Science de l'Associated Press reçoit le soutien du Département de l'éducation scientifique du Howard Hughes Medical Institute. L'AP est seul responsable de tout contenu.

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