Quand un mâle dominant disparaît, ces poissons femelles changent de sexe

Le napoléon à tête bleue. (Crédit: Leonardo Gonzalez / shutterstock)

Les transitions sexuelles sont courantes pour plusieurs espèces de poissons, ce qui est toujours déconcertant pour les scientifiques. La manière dont ces changements se produisent au niveau génétique n’a pas encore été complètement comprise, mais une nouvelle étude publiée dans la revue Science offre quelques idées.

Une équipe de chercheurs a révélé que les facteurs de stress sociaux pouvaient jouer un rôle dans le déclenchement d’une série de changements hormonaux chez le bluehead wrasse, un petit poisson épris de coraux vivant au large des côtes de la Floride. Ils ont également découvert que ce poisson pensait peut-être avec leurs, euh, gonades plutôt qu'avec leur cerveau quand il s'agissait de changer de sexe.

Homme! Je ne me sens pas comme une femme

Chaque napoléon est une femelle, mais au fur et à mesure qu’ils se développent, une femelle dominante émerge en affichant des comportements, comme la parade nuptiale et l’agressivité – similaires à ceux des poissons mâles. Lorsque le moment est propice, elle se transforme en un mâle sur une période de 10 à 20 jours. Dans cette dernière étude, lorsque les scientifiques ont retiré le mâle dominant de groupes de mâles dans les récifs, il a constamment laissé les femelles restantes dans une course difficile.

L’absence du mâle a amené une des femmes restantes à se transformer et à prendre sa place. Pour compléter cette transition, les femmes ont complètement arrêté la production d’aromatase, le gène responsable de la production d’œstrogènes.

Mais pour Erica Todd, chercheuse à l’Université d’Otago en Nouvelle-Zélande, l’une des découvertes les plus surprenantes est que la transformation nécessite une reconnexion complète des gonades – au lieu du cerveau – pour qu'une femme devienne un homme.

Les scientifiques ont bien mesuré un changement génétique dans le cerveau des animaux, mais Todd a déclaré que les résultats étaient subtils. Au lieu de cela, la principale différence entre les femmes qui sont devenues des hommes était une augmentation de l'isotocine, ce qui provoquait une dominance et une agression.

Todd dit que le déclencheur de l'aromatase est inconnu, mais elle soupçonne que le stress peut jouer un rôle.

Quelle que soit la cause, la fermeture soudaine a permis au nouveau chef d’établir sa domination quelques minutes seulement après la disparition de l’homme. Et au bout de quatre jours, les testicules ont commencé à se former et étaient matures au sixième jour, remplaçant complètement les ovaires.

Signes de stress

Dans des études antérieures sur d'autres espèces changeant de sexe, telles que le tilapia du Nil et le medaka japonais, la hausse des températures provoquait parfois une réaction de stress qui entraînait également une transition. Todd soupçonne que cela pourrait également être le cas du lapin à tête bleue, bien que des facteurs sociaux semblent être la principale cause de stress plutôt que de températures.

Pour cette étude, les chercheurs n’ont pas mesuré les niveaux de cortisol, un indicateur commun du stress, mais Todd y voit un moyen de se développer. L’équipe souhaiterait également mener des recherches plus ciblées sur le cerveau des poissons afin de mieux suivre les changements hormonaux, d’autant plus que la transition des animaux est très rapide.

«Bien que nous sachions que la perte d’un homme dominant entraîne le changement de sexe chez une femme, nous ne comprenons toujours pas comment ce signal visuel est interprété dans le cerveau», explique Todd. C’est-à-dire qu’ils ne comprennent toujours pas pleinement comment ces signaux sociaux sont transmis aux gonades, qui subissent les changements les plus dramatiques.

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