Les pêcheries du Golfe assiégées — La tempête tropicale Barry arrive

Cette histoire a été publiée à l'origine sur HuffPost et fait partie de la collaboration de Climate Desk.

En tant que pêcheurs au cœur du bayou en Louisiane, Kindra Arnesen et sa famille ont dû faire face à de nombreux défis qui ont changé leur vie ces dernières années.

Tout d'abord, l'ouragan Katrina, la tempête de monstres de 2005, a dévasté sa petite communauté de pêcheurs dans la paroisse de Plaquemines avant de faire rugir la côte du golfe, faisant plus de 1 800 morts et détruisant 125 milliards de dollars de biens. Cinq ans plus tard, la plate-forme de forage Deepwater Horizon de BP a explosé à 40 miles au large des côtes, déversant près de 200 millions de gallons de brut. Les pêcheries ne se sont pas complètement rétablies plus de neuf ans plus tard, pas plus que sa famille.

Mais cette année peut être pire. Une inondation historique lente et polluée d’eaux polluées du Mississippi, chargées de produits chimiques, de pesticides et de déchets humains, en provenance de 31 États américains et de deux provinces canadiennes, se déverse directement dans les marais et les bayous du golfe du Mexique – les pépinières des lieux de pêche d’Arnesen – bouleversant la délicat équilibre entre la salinité et la destruction du fragile écosystème. Alors que les eaux du Golfe se réchauffent cet été, les algues se nourrissent du breuvage d’eau douce, étouffant la vie marine en manque d’oxygène.

Et à partir de mercredi, une tempête qui s’annonce risque de se transformer en tempête tropicale ou en ouragan d’ici le week-end, avec le potentiel d’apporter des averses torrentielles et davantage d’inondations d’eau douce.

Les pêcheurs et les représentants des gouvernements des États-Unis s'accordent à dire que cet été long et chaud peut rester dans l'histoire comme l'une des années les plus destructrices pour les pêcheries du Golfe. Le torrent d'eau de rivière qui se déverse dans les estuaires du Golfe décime les populations de crabes, d'huîtres et de crevettes. Les prises de crevettes brunes de ce printemps en Louisiane et dans le Mississippi ont déjà été réduites de 80%, et les huîtres sont complètement anéanties dans certaines des zones de pêche les plus productives du pays, selon des responsables de l'État et de l'industrie. Les eaux douces polluées ont également provoqué la prolifération d'algues, ce qui a entraîné la fermeture de plages du Mississippi.

"Le Corps des ingénieurs de l'Armée affirme que nous avons eu le plus de précipitations en 124 ans", a déclaré Joe Spraggins, directeur exécutif du département des ressources marines du Mississippi. «Les crevettiers et les crabiers se débattent. Les huîtres sont presque inexistantes… Il ne va pas y avoir mieux bientôt. »

"J'ai grandi, des hommes m'ont appelé au téléphone et ont pleuré", a déclaré Arnesen, qui siège au conseil d'administration de la Louisiana Shrimp Association et travaille sur les questions de gestion des côtes de l'État. "Cela ressemble à la hauteur de la marée noire de BP."

Le Mississippi et la Louisiane ont déjà entamé le processus de demande d'assistance fédérale en cas de catastrophe pour les pêcheries endommagées. Mais il faudra vraisemblablement beaucoup de temps avant que tout argent parvienne aux pêcheurs dont les filets sont vides. Pour demander officiellement à bénéficier des secours en cas de catastrophe, les responsables de l’État de Louisiane ont déclaré avoir besoin de plus de données, qu’il faudra plusieurs mois pour compiler.

«Nous constatons des impacts sur tous les secteurs des communautés de pêcheurs sur la côte», a déclaré Patrick Banks, secrétaire adjoint du département de la faune et de la pêche de la Louisiane. "Nous continuerons à collecter des données pour étayer une déclaration de sinistre."

Ce ne sont pas que les pêcheries qui souffrent. Les dauphins meurent massivement dans la région – près de 300 cette année déjà, soit trois fois plus qu'en une année normale, selon des responsables fédéraux et des États. Les pêcheurs rapportent avoir trouvé des dauphins morts flottant dans l'eau près des côtes ou échoués dans les marais, couverts de lésions cutanées douloureuses que les scientifiques ont associées à l'exposition à l'eau douce. Un pêcheur a déclaré avoir trouvé une mère dauphin poussant son bébé mort dans l'eau.

«Leur peau ressemble à une patinoire Brillo», a déclaré George Ricks, capitaine de bateau à la location pour la Louisiane, qui dirige la Save Louisiana Coalition, une organisation de défense des intérêts des côtes.

Ricks et de nombreux autres pêcheurs accusent le déluge sans précédent d'eau douce se déversant dans le Golfe. Le Bonnet Carre, un énorme évacuateur de crues protégeant la Nouvelle-Orléans, a déjà ouvert deux fois cette année sans précédent pour détourner les eaux tumultueuses du fleuve Mississippi et déverse actuellement plus de 100 000 pieds cubes par seconde dans le lac Pontchartrain. La possibilité de refermer l'évacuateur de crue dépend des précipitations en amont.

L’Army Corps of Engineers exploite l’évacuateur de crues et dit qu’il n’a pas d’autre choix que de le garder ouvert pour protéger les biens en amont. Le Corps affirme que certaines de ces inondations peuvent être bénéfiques pour l’écosystème. «L’introduction d’eau douce lors de fuites simule le cycle naturel des inondations de débordement et procure de nombreux avantages écosystémiques aux ressources aquatiques et terrestres du déversoir», note l’agence sur son site Internet.

Certains biologistes marins estiment toutefois que les inondations d’eau douce peuvent être catastrophiques pour des espèces comme les grands dauphins, très territoriales et peu disposées à quitter leurs frayères même lorsque les niveaux de salinité deviennent toxiques. Les espèces en voie de disparition telles que les tortues Kemp sont également menacées par l’exposition à l’eau des rivières, car elles dépendent des riches marais du Golfe pour leur croissance et leur développement.

«Nous vivons un ouragan aquatique de catégorie 5», a déclaré le Dr Moby Solangi, directeur de l’Institut pour les études sur les mammifères marins du Mississippi. Les dauphins sont particulièrement vulnérables aux incursions d'eau de rivière, a-t-il déclaré. «Chaque fois qu'ils ouvrent l'évacuateur de crue Bonnet Carré, nous assistons à une flambée des décès."

L’équipe de Solangi a récemment découvert un dauphin échoué sur une plage de Gulfport, respirant lentement et couverte de lésions d’eau douce. Il est mort peu de temps après.

"Les dauphins sont comme la boîte noire trouvée dans les avions", a déclaré Solangi. «Ils vous disent ce qui se passe dans l’environnement. Lorsque les dauphins se portent bien, l'environnement se porte bien.

Au dire de tous, le milieu marin du Golfe ne va pas bien. Les scientifiques prédisent que la zone morte annuelle – une goutte géante d'eau désoxygénée polluée liée à la prolifération d'algues – atteindra la taille du Massachusetts et suffoquera encore plus la vie marine plus tard dans le Golfe cet été.

L’Administration nationale des océans et de l’atmosphère a déclaré en février que la mort du grand dauphin était un «événement de mortalité inhabituelle» et son enquête est en cours. Selon des responsables, les échouages ​​de dauphins plus élevés que la normale ont pris de l'ampleur en mai, alors que 88 autres personnes ont été découvertes le long des côtes de la Louisiane, du Mississippi et de l'Alabama. C'est près de huit fois le nombre mensuel moyen de dauphins morts pendant le déversement de BP entre 2010 et 2014.

Les échouages ​​totaux de dauphins n'ont pas atteint les niveaux observés au plus fort du déversement de BP, et ils étaient moins nombreux en juin. Le Dr Teri Rowles, coordinateur du programme sur la santé des mammifères marins et les échouages ​​de la NOAA, a déclaré que les chercheurs savaient que l’exposition à l’eau douce pouvait contribuer aux problèmes de santé, mais qu’il était trop tôt dans leur enquête pour en déterminer la cause exacte.

"Nous voyons des dauphins avec des lésions d'eau douce, mais tous les animaux ne présentent pas de lésions cutanées", a déclaré Rowles.

Certaines populations de dauphins doivent encore se remettre de la marée noire de BP, a expliqué Rowles, principalement en raison de problèmes de reproduction. La NOAA signale que les dauphins vivant dans des régions gravement mazoutées souffrent toujours de problèmes de santé chroniques et de taux plus élevés de grossesses échouées et de mortalité.

Mais de nombreux pêcheurs qui travaillent dans ces zones depuis des générations soupçonnent qu’une menace menace leur avenir: la politique. Dans le cadre d’un plan visant à sauver le littoral qui s’enfonce rapidement en Louisiane, les organismes d’État souhaitent injecter davantage d’eau de rivière chargée de sédiments pour aider à la reconstruction du terrain en voie de disparition. Les pêcheurs s'interrogent sur l'efficacité des détournements d'eau douce et s'inquiètent des dangers que ces projets présentent pour la pêche et la vie marine. Ils se demandent pourquoi la NOAA aurait accordé l'an dernier des dérogations à la Louisiane pour contourner la loi sur la protection des mammifères marins et permettre la construction de la dérivation d'eau douce.

Pendant ce temps, les pêcheurs savent que le climat changeant ne leur est pas favorable. Les scientifiques disent que le fleuve Mississippi devrait continuer à se submerger dans les années à venir, alors que l'atmosphère se réchauffe et produit des tempêtes plus fortes et davantage de pluie. Barry, la tempête qui se dirige actuellement vers la côte, est le dernier en date à menacer l’écosystème du Golfe, mais certainement pas le dernier.

Tout cela inquiète Acy Cooper, un pêcheur de quatrième génération et président de la Louisiana Shrimp Association, qui conduit une délégation de pêcheurs à Washington ce mois-ci pour plaider leur cause en cas de catastrophe. Il a reproché au corps d'armée de ne pas avoir géré le fleuve de manière adéquate et de contrôler et de draguer le fleuve qui passe dans le Golfe, aggravant ainsi les effets de l'eau douce.

Mais sa plus grande préoccupation concerne sa famille et les générations futures. Il vient d’une longue lignée de familles de pêcheurs qui ont prospéré et persévéré dans l’une des pêcheries les plus abondantes au monde, et il ne veut pas être le dernier.

«Mes fils ne peuvent pas gagner assez pour nourrir leur famille», a-t-il déclaré. "Que va-t-il leur arriver?"

Arnesen s'inquiète aussi de cela.

«Si nous continuons à fonctionner de la sorte, nous allons tuer les estuaires et les océans, mais ils nous renvoient quand même», a-t-elle déclaré. «Nos poissons nourrissent l'Amérique. Cela devrait intéresser tout le monde.


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