Une sortie de pêche est tragique sur la rivière Merrimack, laissant une famille dans le deuil

Jake Bronchuk espérait que chaque branche qu'il aurait écartée serait celle qui dévoilerait son fils.

C'était le 13 juin et Alec Bronchuk avait disparu depuis tôt ce matin à Concord. Une journée de pêche sur la rivière Merrimack avec son frère aîné, Sean Donahue, a pris un tournant lorsque leur kayak a commencé à couler et que les deux sont tombés dans le courant rapide de la rivière.

Sean a réussi à atteindre la rive ouest de la rivière et a appelé à l'aide pour lancer une recherche sur Alec impliquant Fish and Game, la police d'état, la patrouille marine et les services de police et d'incendie de Concord.

Tandis que ces agences déployaient leurs ressources et exploraient Alec dans la rivière et ses environs, ses parents ont continué à chercher. Jake et Michelle Bronchuk ont ​​parcouru les rives du fleuve entre le pont de Sewalls Falls et le vieux barrage, à un peu plus d’un kilomètre.

Au fil des heures, l’espoir de porter secours à Alec a diminué. À environ 300 mètres en aval du lieu où Sean a vu Alec pour la dernière fois, Jake a trouvé une chaussure Nike blanche flottant près de la rive. C’était la chaussure d’Alec.

«Je savais à ce moment-là qu'il était parti», a déclaré Jake, assis dans le salon de sa maison Merrimack avec Michelle et Sean.

Jake a commencé à ramasser des objets trouvés le long de la banque: un ballon de football dégonflé, une balle de golf, un petit rocher sur lequel était peinte une fleur. Il a tenu bon, car ce n’est que le lendemain que le plongeur Fish and Game récupérera le corps d’Alec dans la rivière. Jusque-là, Jake et Michelle ne savaient pas s’ils reverraient leur fils de 20 ans.

«Je pensais bien que nous allions enterrer un ballon de football, une pierre et une balle de golf à la place de notre fils», a déclaré Jake.

"Il aimait la nature"

Alec Bronchuk était toujours à la course, à la pratique du football ou de la crosse, à une partie de golf, à la chasse ou à la pêche.

Il avait encore le temps de rentrer chez lui à Merrimack pour jouer à des jeux vidéo dans la LNH, enregistrer de la musique avec ses frères ou écrire de la poésie dans sa chambre.

Mais il était plus à l'aise en plein air, une passion que son père, Jake, avait transmise à Alec et à ses deux frères, Sean et Jesse.

Jake a grandi sur la rive sud à Weymouth, dans le Massachusetts, et Michelle est originaire du sud de Boston. Quand il était en septième année, Jake a rejoint le Fish and Game Club de son école et a été attiré par les récits de voyages de chasse de son professeur dans «la grande forêt du Nord».

«J'ai passé ma jeunesse à rêver ce genre de vie», a déclaré Jake.

Au début des années 2000, Jake et Michelle ont déménagé avec leurs garçons dans le New Hampshire et se sont installés à Merrimack.

"J'ai commencé à vivre le rêve de l'homme de plein air dès le premier jour et j'ai obtenu mes permis de pêche et de chasse, et mes garçons étaient mes compagnons permanents", a-t-il déclaré.

Tous les garçons ont commencé à chasser et à pêcher à un jeune âge avec leur père. Jake se souvient avoir passé des heures à la chasse à la sauvagine avec Alec, qui a finalement commencé à faire ses propres voyages avec ses frères et amis au fur et à mesure qu'il grandissait.

Et les compétences des garçons dans les bois et sur l’eau ont commencé à surpasser celles de leur père. Jake sourit et plaisante en disant qu'il était Elmer Fudd parce que «nous n'avons jamais rien attrapé» lorsqu'il a emmené ses fils.

«Habituellement, la première chose que Alec voulait faire quand il rentrait chez lui était de me frotter le visage pour qu'il empoche quelque chose», dit Jake en riant. "Et puis, il aurait poursuivi sa mère autour de la maison avec la carcasse alors qu'elle criait de la sortir de la maison."

"Il n'a jamais vieilli", a déclaré Michelle. "Il aimait la nature."

L'accident

Alec venait de terminer sa deuxième année à la Plymouth State University, où il se spécialisait en justice pénale et jouait au football. Il essayait toujours de comprendre ce qu'il voulait faire. Il envisageait de passer de la majeure en psychologie à une autre école. Il envisageait de servir dans l'armée et avait été en contact avec un recruteur.

L'été commençait et Alec et Sean passaient presque tous les matins sur l'eau.

"Nous étions dans le train-train, nous irions donc à Newburyport et à Hampton", a déclaré Sean.

Ils ont appris dans un article en ligne que la section de la rivière Merrimack près du pont de Sewalls Falls contenait de gros saumons de l'Atlantique. Alec, Sean et Jesse sont tous allés pêcher dans la rivière en juin. Ils ont passé une bonne journée, mais sont repartis avec seulement des bouchées.

Sean et Alec sont revenus au même endroit à l'aube le lendemain. Ils sont partis de la rampe de mise à l'eau, leurs deux kayaks étant connectés pour ne pas s'égarer. Ils n’ont pas apporté de gilet de sauvetage.

Ils ont pagayé à différents endroits autour de la zone de lancement, se faisant piquer ici et là.

Après quelques heures, ils essayèrent de bouger à nouveau. Sean dit qu'il a senti une vague d'eau froide sur son dos alors qu'ils remontaient en pagaie pour détacher leur ancre. Le kayak était submergé et l'eau commença à se précipiter dans le bateau.

Quelques instants plus tard, Sean était dans la rivière. Il regarda son frère et Alec était toujours dans son kayak, mais celui-ci aussi commençait à prendre de l'eau. Quand Alec est tombé dedans, il a apporté avec lui un sac à dos qu'il avait dans le kayak.

Ils ont essayé de nager jusqu’au rivage, mais c’était épuisant de lutter contre le courant.

«Avant de frapper les rapides, nous nous parlions plutôt bien», a déclaré Sean. “Une fois que c'est arrivé… ça a passé si vite, mais ça a semblé si long. C'était juste un pouvoir immense dans cette eau.

Les officiers de la police maritime et de la pêche sportive ont constaté la force de la rivière lors de la fouille. Fish and Game n’a pu déployer son équipe de plongée que le lendemain, après le ralentissement de la rivière et la baisse du niveau de l’eau. Les autorités avaient été en contact avec le barrage de l’État pour contrôler le débit du fleuve et faciliter les recherches.

Alors que Sean se rapprochait de la banque, il sentit ses pieds toucher le bas. Il a essayé de creuser pour une meilleure traction, mais ce faisant, il a été tiré sous la surface.

«C’était presque une grave erreur», a-t-il déclaré. «J'ai touché une piscine profonde et je pensais que c'était pour moi. Mais j'ai réussi à remonter et à remonter à la surface.

Juste à ce moment-là, Sean, bougeant toujours avec le courant, s’est écrasé contre un gros rocher et a enroulé instinctivement ses bras autour. Il se stabilisa sur le rocher et chercha de nouveau son frère.

«Alec passait et j'essayais de lui dire de faire ce que je faisais», a déclaré Sean. «Je suis allé reprendre mon souffle et sauter à terre. Une fois que je suis arrivé, je l’appelais juste de là et je n’ai pas eu de réponse. ”

Sean commença à courir – courant – sur la rive, à la recherche d'Alec. Il a dit qu'il ne pouvait pas voir directement et qu'il a trébuché sous l'épuisement de pouvoir s'échapper de la rivière. Il tomba finalement au sol et se mit à crier au secours.

Un homme qui promenait son chien sur le sentier de Sewalls Falls est passé quand il a vu Sean, qui lui a demandé s'il pouvait utiliser son téléphone pour appeler le 911.

Jeudi aux environs de 19 heures, Concord Fire a répondu à l'appel d'un kayakiste porté disparu dans la rivière Merrimack. Environ 32 heures plus tard, un plongeur a retrouvé le corps d’Alec dans 9 pieds d’eau. Il était à environ 30 mètres du rivage.

Ramener Alec à la maison

Il était environ 14h30 le vendredi 14 juin, lorsque le Sgt. Geoffrey Pushee de Fish and Game s’est dirigé vers Jake Bronchuk, qui se tenait aux côtés d’un groupe important de membres de la famille dans la zone de rassemblement pour les recherches sur le parking près du pont de Sewalls Falls.

Pushee a dit à Jake qu’ils avaient retrouvé le corps d’Alec.

"Je me suis contenté de pleurer et de lui donner le plus grand câlin que quelqu'un puisse donner à quelqu'un parce que je ne sais pas ce que j'aurais fait si nous ne l'avions pas ramené à la maison", a déclaré Jake. «Je savais qu’il était parti dans mon cœur auparavant, mais je ne sais pas comment nous aurions pu aller de l’avant sans cette fermeture, sans savoir qu’il était de retour avec nous. Nous sommes éternellement reconnaissants pour leurs efforts. "

Jake a ensuite approché les membres de l'équipe de plongée, qui sortaient de leur équipement et rechargeaient leur équipement dans une grande remorque verte. Il serra chacun d'eux dans ses bras.

"Je n'avais pas les mots pour les remercier des efforts qu'ils ont déployés pendant deux jours sur cette rivière", a-t-il déclaré.

Il est retourné dans sa famille, pour être avec Michelle et Sean et Jesse. Michelle avait versé de l'eau bénite dans la rivière quelques heures plus tôt et avait prié pour qu'Alec soit ramené à la maison.

Le lendemain, alors que la famille commençait à essayer de traiter tout ce qui s'était passé, Jesse a montré à son père un message Instagram écrit par un ami sur Alec. À ce moment-là, la nouvelle de sa mort se répandait dans la communauté de Merrimack et au-delà.

Jesse a montré les commentaires à son père, où des amis ont laissé une liste interminable de messages sur Alec.

"Cela signifie le monde pour nous en tant que parents", a déclaré Jake. "Plus que sportif (ou accomplissement) académique, savoir qu'il possédait ce tissu moral et que ses amis le pensaient ainsi, c'est une chose formidable."

Alec était enterré à Merrimack. Ses funérailles ont attiré des centaines de ses amis, enseignants, entraîneurs et autres. Ils se sont ensuite réunis chez les Bronchuk et plusieurs amis d’Alec ont joué au kickball au YMCA de l’autre côté de la rue.

«C'était magnifique», a déclaré Michelle. "Cela nous a montré le genre de gamin qu'il était vraiment."

"C’était probablement le pire jour de ma vie, mais le meilleur de ma vie, si cela est possible", a déclaré Jake. «Juste voir l'amour et le soutien et se sentir comme si Alec était là. C'était son élément. "

Après que le mémorial ait été nettoyé, une fille a ramassé un portefeuille qu’elle a trouvé sur le sol et l’a apporté à Jake. Il a examiné le permis de conduire à l’intérieur et a constaté qu’il appartenait à un garçon de 17 ans. Il chercha le nom, trouva un numéro de téléphone et la mère du garçon répondit quand il appela.

Il s'est avéré que le garçon n'était pas là pour les funérailles. Il était allé pêcher au lac Naticook, à proximité, et avait laissé son portefeuille alors qu'il quittait le parking.

Jake et Michelle ont rapporté le portefeuille du garçon à lui et à sa mère. Le garçon a immédiatement rappelé à Jake son propre fils, et il a glissé une carte de prière de l'enterrement d'Alec dans le portefeuille du garçon. La carte avait la prière de saint François imprimée sur le dos.

«Je lui ai simplement dit:« Quoi qu’il en soit, assurez-vous de toujours porter un gilet de sauvetage. Ne fais pas ça à ta mère », a déclaré Jake. «Ce gamin adore la pêche et le kayak. Il m'a promis qu'il ne le ferait pas et sa mère nous a tous embrassés. Nous sommes partis avec un sourire à l'intérieur. "

Trois jours plus tard, Jake vide le sac à dos qu’Alec avait avec lui le jour de l’accident. Elle aussi avait été retrouvée dans la rivière, mais Jake hésitait à l'ouvrir immédiatement. Quand il finit par le faire, il trouva le portefeuille d'Alec.

À l’intérieur se trouvait une carte de prière, la prière de saint François, nichée à l’endroit même où Jake avait placé la carte dans le portefeuille du garçon. La carte n’avait pas été ruinée malgré son immersion dans l’eau.

"Je pensais juste, quel signe incroyable," dit Jake. «Ce gamin nous dit qu’il est ici. Il est tout autour. "

(Nick Stoico peut être rejoint au 369-3321, nstoico@cmonitor.com ou sur Twitter
@ NickStoico.)

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