Le capitaine d'un bateau de pêche de Cape Coral admet avoir été victime d'une fraude dans un vivaneau rouge et des prises de mérous

Un capitaine de bateau de pêche de Cape Coral risque une peine de prison fédérale après avoir reconnu lundi devant un tribunal fédéral qu'il avait illégalement attrapé et vendu 50 000 livres de mérou rouge et de vivaneau rouge sur cinq ans, au mépris des limites du Golfe du Mexique.

Les procureurs fédéraux ont déclaré que Mark Zywotko avait menti sur la taille de son bateau transportant le mérou et le vivaneau dans les rapports indiquant que les bateaux de pêche devaient déclarer les captures de certains poissons populaires et protégés du récif du golfe.

Selon une information déposée au tribunal la semaine dernière, Zywotko, 47 ans, aurait réalisé 286 000 USD entre janvier 2013 et décembre 2017 en vendant illégalement des mérous et des vivaneaux "à des acheteurs tels que des pisciculteurs, des restaurants et d'autres marchands".

En plaidant coupable de quatre accusations de fraude postale, Zywotko a déclaré au juge américain Douglas Frazier qu'il avait envoyé au gouvernement des rapports faisant état de la quantité d'espèces de poissons protégées qu'il apportait.

"J'ai sous-déclaré mes prises et je les ai envoyées par la poste" au Service national des pêches maritimes, a déclaré Zywotko à Fraser.

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Le Service national des pêches maritimes a imposé des limites à la pêche du vivaneau rouge et du mérou rouge dans le golfe du Mexique dans le cadre d'un programme visant à reconstituer la population de ces deux espèces.

Le service des pêches maritimes applique les limites en fixant des allocations pour chaque espèce et en les attribuant aux pêcheurs éligibles. Les allocations sont parfois achetées et vendues pour que les bateaux aient suffisamment d’allocation pour leurs traits.

Zywotko a admis lundi devant le tribunal qu'il avait amené beaucoup plus de poisson sur le marché que son lot.

"J'ai eu quelques allocations mais pas assez", a déclaré Zywotko. "Je n'en avais pas assez pour ma pêche."

La réglementation sur la pêche au vivaneau rouge est en vigueur depuis 2007. Le service de la pêche indique qu'une augmentation de la crevette était en partie responsable de l'épuisement du vivaneau rouge dans le golfe. Les filets à crevettes attrapaient souvent les jeunes vivaneaux qui n’avaient pas encore atteint leur maturité.

Les vivaneaux rouges peuvent vivre jusqu'à 50 ans et les femelles ont tendance à produire plus d'oeufs à mesure qu'elles vieillissent.

Bien que le service de la pêche impose des limites au transport de mérous roux, l'agence indique que l'espèce n'est pas surexploitée ni sur le point de l'être. La pêche de la saison est interrompue lorsque 8,1 millions de livres de mérou rouge ont été capturées commercialement et que 2,5 millions de livres ont été capturées par des pêcheurs sportifs.

Aucune date de condamnation n'a été fixée pour Zywotko.

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L'entente de plaidoyer limite les accusations à quatre chefs d'accusation de fraude postale à une date en 2014 et 2016 et à deux dates en 2015.

La déclaration de culpabilité pour fraude postale peut entraîner une peine d'emprisonnement pouvant aller jusqu'à 20 ans pour chacun des quatre chefs d'accusation. Mais toute peine d'emprisonnement dépendrait de la valeur de ce qui a été obtenu grâce à la fraude.

En présentant leur position au juge, les procureurs ont mentionné seulement 5 600 dollars d’honoraires que Zywotko aurait été imposés pour avoir déclaré le poids total, et non pas les 286 000 dollars de profit réalisés sur les prises non déclarées.

Aucune accusation n'a été déposée sur la base de la loi fédérale sur la conservation et la gestion des pêches, appelée loi Magnuson-Stevens, à la place du regretté Sens. Warren Magnuson, D-Washington, et Ted Stevens, R-Alaska, qui a parrainé la législation promulguée en 1976.

Zywotko a été autorisée à rester libre sur engagement personnel dans l'attente de la rédaction d'un rapport préliminaire sur la détermination de la peine. Il a déclaré au juge qu'il travaillait maintenant dans l'immobilier et qu'il exploitait une entreprise de clôture.

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