UPDATE 6-L'Iran affirme avoir saisi un pétrolier après une collision, le Royaume-Uni appelle à un "acte hostile"

* Stena Impero a été impliquée dans un accident, dit un officiel à Fars

* Un pétrolier battant pavillon britannique a été conduit au port de Bander Abbas

* La Grande-Bretagne dit que la saisie met l'Iran sur une voie dangereuse

* La France et l'Allemagne expriment leur inquiétude

* L’exploitant a déclaré que le navire était en pleine conformité avec les règles (ajoute le Royaume-Uni à l’envoyé iranien, le ministre britannique de la Défense, Mordaunt)

Par Babak Dehghanpisheh et William Schomberg

GENEVE / LONDRES, 20 juillet (Reuters) – L'Iran a déclaré samedi avoir saisi un pétrolier battant pavillon britannique parce qu'il était impliqué dans un accident, une explication rejetée par la Grande-Bretagne, qualifiant cette décision de "geste hostile".

L'action des gardiens de la révolution iraniens dans la voie navigable la plus importante du commerce mondial du pétrole a eu lieu deux semaines après que la Grande-Bretagne ait saisi un pétrolier iranien accusé d'avoir violé les sanctions imposées à la Syrie. Il est certain que l’Occident sera perçu comme une escalade militaire après trois mois de confrontations qui ont déjà entraîné l’Iran et les États-Unis au bord de la guerre.

L'agence de presse iranienne Fars a déclaré que l'élite des Gardiens de la révolution avait pris le contrôle de Stena Impero dans le détroit d'Ormuz vendredi après son entrée en collision avec un bateau de pêche iranien dont la détresse l'appelait ignoré.

Le navire, ne transportant aucune cargaison, a été conduit dans le port iranien de Bandar Abbas. Il resterait là avec ses 23 membres d'équipage – dont 18 Indiens – tandis que l'accident faisait l'objet d'une enquête, ont rapporté les agences de presse iraniennes, citant le chef de l'Organisation des ports et des transports maritimes de la province d'Hormozgan (sud), Allahmorad Afifipour.

L'agence de presse semi-officielle iranienne Tasnim a publié une vidéo du navire ancré en mer, son nom étant clairement visible.

Le détroit, entre l'Iran et la péninsule arabique, est le seul débouché pour les exportations de la grande majorité du pétrole du Moyen-Orient, et la saisie a fait grimper les prix du pétrole. Les États-Unis, qui ont renforcé les sanctions contre l'Iran en mai dans le but d'arrêter complètement ses exportations de pétrole, ont mis en garde depuis des mois contre une menace iranienne pesant sur la navigation dans le détroit.

A Londres, la secrétaire britannique à la Défense, Penny Mordaunt, a qualifié l'incident d'acte "hostile". Le Foreign Office a convoqué le chargé d'affaires iranien pour une réunion urgente.

La France et l'Allemagne se sont jointes à la Grande-Bretagne pour condamner la saisie.

Les trois grands pays européens sont signataires de l'accord sur le nucléaire conclu en 2015 entre Téhéran et les puissances mondiales que Washington a sapé en démissionnant l'an dernier, mettant les relations déjà fragiles de l'Iran avec l'Occident dans une spirale infernale.

"Nous avons appris avec une vive inquiétude la saisie d'un navire britannique par les forces iraniennes", a déclaré le ministère français des Affaires étrangères. "Nous le condamnons fermement et exprimons notre totale solidarité avec le Royaume-Uni".

Un porte-parole du ministère allemand des Affaires étrangères a déclaré qu'une nouvelle escalade des tensions régionales "serait très dangereuse (et) … compromettrait tous les efforts en cours pour trouver une issue à la crise actuelle".

Le président américain Donald Trump a déclaré vendredi qu'il parlerait à la Grande-Bretagne de la saisie.

En vertu du pacte, l'Iran a accepté de restreindre les travaux nucléaires en échange d'une levée des sanctions. Les pays européens se sont opposés à la décision de l'administration Trump d'abandonner l'accord l'année dernière, mais n'ont jusqu'à présent pas tenu leurs promesses envers l'Iran de lui fournir d'autres moyens d'accéder au commerce mondial.

Le secrétaire britannique aux Affaires étrangères, Jeremy Hunt, a déclaré que la réaction de Londres à la saisie de pétrolier de vendredi serait "considérée, mais robuste", et garantirait la sécurité de ses navires.

Il a accusé l'Iran d'une réponse positive après la saisie du pétrolier iranien Grace 1 sur le territoire britannique de Gibraltar, à l'embouchure de la Méditerranée, le 4 juillet.

"L'action d'hier dans le Golfe montre des signes inquiétants que l'Iran pourrait choisir une voie dangereuse de comportement illégal et déstabilisateur après la détention légale de pétrole par Gibraltar à destination de la Syrie", a déclaré Hunt sur Twitter.

Vendredi, Hunt a déclaré que la solution serait trouvée via la diplomatie et que Londres "ne considérait pas les options militaires". Le gouvernement britannique a déclaré qu'il avait conseillé aux navires britanniques de rester en dehors de la région d'Ormuz pour une période intérimaire.

"NE CHERCHE PAS LA GUERRE"

Au cours des trois derniers mois d’escalade, les États-Unis et l’Iran sont plus proches que jamais de la confrontation militaire directe. En juin, Téhéran a abattu un drone américain et Trump a ordonné des frappes aériennes de représailles, avant de les annoncer quelques minutes avant l’impact.

Depuis que les Royal Marines britanniques sont passés en rappel depuis un hélicoptère pour saisir le pétrolier iranien le 4 juillet, un certain nombre de responsables iraniens avaient menacé de prendre des mesures de représailles. Après avoir maintenu son silence pendant plus d'une semaine, le guide suprême de l'Iran, l'ayatollah Ali Khamenei, a qualifié l'action britannique de "piraterie".

Le major général Mohsen Rezai, haut responsable politique et commandant des gardiens de la révolution, a déclaré sur Twitter que l'Iran ne cherchait pas non plus à la guerre, "mais nous n'allons pas nous contenter de réciprocité".

A New Delhi, le ministère des Affaires étrangères indien a déclaré qu'il cherchait activement à libérer ses ressortissants parmi les membres de l'équipage.

L'opérateur Stena Bulk a déclaré vendredi que le pétrolier était "en pleine conformité avec toutes les réglementations de navigation et internationales", mais n'a pas pu être contacté. Il n’ya pas eu d’autre commentaire tôt samedi.

Le navire se dirigeait vers un port en Arabie saoudite et a soudainement changé de route après avoir traversé le détroit.

Les États-Unis ont reproché à l’Iran une série d’attaques contre le trafic maritime autour du détroit d’Hormuz. Téhéran rejette les allégations. Washington a également déclaré qu'il avait abattu cette semaine un drone iranien près du lieu où le Stena Impero avait été saisi.

Les États-Unis envoient du personnel et des ressources militaires en Arabie saoudite pour la première fois depuis l'invasion américaine de l'Irak en 2003. (Reportage supplémentaire de Parisa Hafezi à Dubaï, d'Arno Schuetze à Francfort, de John Irish à Paris et de Stephen Addison à Londres; de William Schomberg, édité par John Stonestreet et Peter Graff)

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