Lobstermen et politiciens se rassemblent à Stonington pour protester contre les règles régissant les baleines

STONINGTON – Le soleil était très chaud, mais le moral était au rendez-vous dimanche lorsque des centaines de marchands de homards et les membres de leur famille se sont réunis à la jetée municipale du poisson à midi pour un rassemblement organisé dans le but de protester contre les règles fédérales visant à protéger les baleines noires.

Les règles obligeraient les pêcheurs du Maine à réduire de moitié le nombre de lignes dans les eaux du golfe du Maine qui relient les casiers à homards au fond de la mer à leurs bouées de marquage à la surface.

Le rassemblement de dimanche a attiré environ 300 pêcheurs, membres de leur famille, autres sympathisants et politiciens à Stonington. Certains venaient d'aussi loin que Corea, Winter Harbour et d'autres ports du Downeast. Certains venaient d'aussi loin que Harpswell on the Midcoast, à l'ouest. Nombreux sont ceux qui sont venus en bateau arborant des ports tels que Vinalhaven, North Haven, Rockland et Matinicus sur leurs impostes.

"Ce gouverneur a votre dos", a déclaré la gouverneure Janet Mills à une foule rassemblée qui s'est montrée catégorique dans son opposition aux règles, mais n'a jamais été tapageuse.

Proposées par NOAA Fisheries, les règles visent à protéger les baleines franches de l’Atlantique Nord en danger de blessures causées par des enchevêtrements dans des engins de pêche au homard qui peuvent souvent être fatals.

Les homards objectent aux nouvelles règles car, disent-ils, elles rendront la pêche plus dangereuse, mais n’aideront pas les baleines.

La manifestation de dimanche a été organisée en grande partie par Julie Eaton, spécialiste du hockey au Stonington, avec l’aide considérable de la ville et de l’industrie de la pêche locale. L’idée du rassemblement, a déclaré Eaton, est née des suggestions postées sur Facebook il ya plusieurs semaines par Murray Murray de Vinalhaven et Aaron Cabot de North Haven.

Dimanche, la gouverneure Mills, la sénatrice américaine Susan Collins et les représentants américains Jared Golden et Chellie Pingree se sont tous rendus au quai à poissons de Stonington et ont assuré les homards de leur soutien dans la lutte contre la réglementation de la NOAA. Plusieurs membres de la législature du Maine, dont la représentante Genevieve McDonald (D-Stonington), la sénatrice Louie Luchini (comté de D-Hancock), le président du Sénat Troy Jackson (D-Allagash), plusieurs membres du comité des ressources marines et représentants du Maine Lobster Union, Homard 207.

"Toute la délégation du Congrès du Maine et le gouverneur Mills sont à vos côtés", a déclaré Collins. "Ce n'est pas un problème politique."

Avant de se rendre au rassemblement, Collins, Mills, Pingree et Golden – ainsi que quelques homards – se sont réunis au Maine Center for Coastal Fisheries pour une séance d’information du professeur Jeffrey Runge, de l’Université du Maine, sur les données scientifiques à la base de leur position.

«C’est une source faisant autorité et il nous a donné de nouveaux faits à présenter qui, à mon avis, seront très utiles», a déclaré Collins.

Les recherches scientifiques actuelles indiquent que les baleines noires ne se rendent plus dans le golfe du Maine, ce qui est presque certainement dû au fait que les minuscules copépodes qui constituent la principale composante de leur régime alimentaire ne sont plus présents. Les scientifiques affirment que l’absence de copépodes dans la région est principalement due au réchauffement des eaux dans le golfe.

Selon Runge, les minuscules crevettes Calanus finmarchicus, qui nourrissent les baleines, se rassemblent dans la baie de Cape Cod, interdite à la pêche au homard au début du printemps en raison de la concentration de baleines noires, et se sont déplacées vers l’est et le nord dans le golfe du Canada, le Saint-Laurent. , où plusieurs baleines noires sont décédées depuis 2017, que ce soit par des collisions avec des navires ou par un enchevêtrement dans ce que les autorités canadiennes ont identifié comme un engin utilisé dans la pêche du crabe des neiges.

"Au cours des trois dernières années, il n'y a pas eu un seul enchevêtrement (d'une baleine noire) au large du Maine", a déclaré Collins. «La NOAA doit se concentrer sur l'endroit où se trouvent réellement les baleines. Le moment est venu pour la NOAA de vous écouter. "

Le représentant Golden, qui a présenté au Congrès un amendement visant à empêcher la NOAA d'utiliser un outil de données non testé pour évaluer le risque que représentent les engins de pêche pour les baleines, a promis de poursuivre la lutte contre les règles proposées même si, a-t-il déclaré, certains de ses collègues de la Chambre des représentants se sont mis à l'appeler «capitaine Achab», une référence au capitaine fictif de chasse à la baleine qui a poursuivi une grande baleine blanche jusqu'à sa mort dans le roman Moby Dick.

La représentante Pingree, résidente de longue date de l’île de North Haven, a souligné l’importance de la pêche au homard pour l’économie du Maine et la pérennité de ses communautés insulaires.

«Il y a de nombreuses années», a-t-elle déclaré. La communauté de Criehaven, très éloignée de l'embouchure de la baie de Penobscot, est morte parce que l'économie de la pêche ne pouvait plus subvenir aux besoins d'une population insulaire.

"Il y a une bonne façon de faire cela et une mauvaise façon", a déclaré Pingree. "Ces règlements ne sont pas le chemin."

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