Aller à la pêche pour Ghost Gear

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Au cours d'une carrière de pêche de plusieurs décennies, José Festas a consacré d'innombrables heures et euros à la recherche des filets perdus. «C’est un problème énorme», a déclaré Festas, président de l’association nationale des pêcheurs du Portugal. Les filets perdus coûtent du temps et de l'argent – et gaspillent la vie de poissons quand ils sont «pris avec personne pour tirer le filet».

Ces filets fantômes constituent une menace considérable pour la vie marine. Chaque année, environ 640 000 tonnes d’équipement disparaissent, dérivant dans l’océan et tuant au moins 136 000 phoques, lions de mer et grandes baleines. Les débris marins entrent également en collision avec les coraux, brisant leurs squelettes fragiles, endommageant leurs tissus mous et finissant par tuer des andains de récifs. À présent, des organisations et universités portugaises, espagnoles et britanniques, ainsi que des représentants du secteur européen de la pêche, se sont associés pour lutter contre les filets fantômes dans le cadre d'un projet appelé NetTag. Le projet a deux stratégies: investir dans de nouvelles technologies réduisant le nombre de filets perdus et apprendre aux pêcheurs de nouvelles pratiques pour réduire les pertes.

Sur le plan technologique, l’équipe a conçu un transpondeur acoustique sous-marin spécial, appelé NetTag, que les pêcheurs peuvent connecter à leurs filets et à d’autres équipements. Ils affinent également un dispositif pour un navire de surface que les pêcheurs peuvent utiliser pour envoyer une requête ping aux transpondeurs sous-marins. En mesurant le temps qui s'écoule entre le moment où le navire envoie un signal et celui où le transpondeur répond, il peut retrouver un filet perdu.

L'année prochaine, le projet NetTag devrait permettre aux pêcheurs au Portugal et en Espagne d'effectuer des essais complets sur le terrain. L’équipe organisera également des ateliers et d’autres programmes éducatifs à l’intention des pêcheurs, soulignant le besoin urgent de changement, déclare Sandra Ramos, coordinatrice du projet. Marisa Almeida, une autre coordinatrice de projet, pense que le changement viendra en illustrant pour les pêcheurs une série de meilleures pratiques. «Nous leur montrerons des actions pour réduire les déchets marins. Nous leur expliquerons comment utiliser la technologie et comment suivre et récupérer les équipements perdus. Nous proposerons des moyens pour ramener à la terre les déchets qu'ils produisent et les déchets qu'ils pêchent », explique Almeida. Et à la fin des sessions, ils distribueront une brochure décrivant les meilleures pratiques que les pêcheurs peuvent consulter lorsqu'ils reviendront à bord de leurs bateaux.

L’alchimie de NetTag est à la fois technique et économique, déclare Jeff Neasham, ingénieur électricien à l’Université de Newcastle en Angleterre. Il dit que les transpondeurs qu'il a aidé à concevoir sont minuscules – moins que la taille d'une boîte d'allumettes – et consomment à peu près la même puissance qu'un smartphone, ce qui signifie qu'ils peuvent survivre pendant des mois attachés à un réseau fantôme. Les transpondeurs fonctionnent également à l'aide de signaux acoustiques, ce qui leur permet d'être plus petits, plus efficaces et de transmettre sur de plus longues distances que les dispositifs standard basés sur les ondes radio.

Dario Pompili, ingénieur électricien à la Rutgers University du New Jersey, qui travaille également sur la technologie de suivi, estime que les transpondeurs pourraient encore être améliorés. Selon M. Pompili, NetTag est une entreprise prometteuse, mais elle doit relever certains défis techniques. "La distance cible de 3 km entre le navire de surface et le transpondeur devrait être plus proche de 30 km pour rendre l'application plus pratique, étant donné la grande étendue d'eau que ces filets fantômes voyagent habituellement", dit-il.

Bien qu'il reste encore beaucoup à faire pour trouver le meilleur moyen de monter et d'utiliser les transpondeurs, M. Neasham affirme que, pour un coût d'environ 330 USD chacun, le NetTag offre aux pêcheurs un moyen de protéger des actifs de plusieurs milliers de dollars. «La situation doit être gagnante pour les pêcheurs», déclare Neasham. Si c'est le cas, “les avantages environnementaux suivront”.

Le pêcheur chevronné Festas est convaincu que le projet NetTag encouragera ses collègues à changer de tactique préjudiciable, mais souligne que l'équipement doit être suffisamment bon marché pour que les pêcheurs puissent acheter. L’organisation de Festas est l’une des deux associations de pêche participant au projet. Il est optimiste quant au potentiel du projet, bien qu’il affirme que la technologie ne convient que pour les navires comme les chalutiers et les senneurs.

«Festas est un argument parfaitement valable», déclare Neasham. «L’investissement dans la technologie des transpondeurs n’est peut-être justifié que pour les pêcheurs utilisant des filets et des engins de grande valeur. Il se peut que les petits bateaux de pêche artisanale n'offrent pas un équipement d'une valeur suffisante pour que les transpondeurs aient un sens économique. "

Selon Neasham, le grand défi pour son équipe est de rendre les transpondeurs aussi bon marché que possible. Mais il n'hésite pas à ajouter que l'argument environnemental en faveur de leur utilisation est solide et que les autorités pourraient un jour obliger les pêcheurs à utiliser le NetTag ou une technologie similaire. Si l'adoption d'un appareil tel que le NetTag se généralisait, selon Neasham, «90% des engins de pêche perdus pourraient être récupérés dans les pays développés au cours des 10 prochaines années».

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